Perché una sconfitta rispettabile contro l’Inghilterra non gioverebbe all’USMNT nel Gruppo B della Coppa del Mondo


DOHA, Qatar — Sin dal 1° aprile, quando il Gruppo B della Coppa del Mondo 2022 ha preso forma con uno sfarzoso sorteggio qui a Doha, c’è stata un’ipotesi provvisoria, derivata dalla storia e dal profilo di questo gruppo, che quattro punti potrebbero essere sufficienti.

Gli Stati Uniti potevano, si pensava, pareggiare con il Galles, perdere rispettabilmente contro l’Inghilterra, battere l’Iran e avanzare.

Risultati simili, dopotutto, in passato hanno portato l’USMNT alle fasi a eliminazione diretta della Coppa del Mondo. Vittoria-sconfitta-pareggio è stata la formula nel 2002 e nel 2010. Con l’Inghilterra così nettamente favorita al primo posto nel girone nel 2022, gli americani, a quanto pare, dovevano solo evitare un pesante sconfitta il Black Friday (14:00 ET, Fox / Telemundo) e andrebbero bene.

Ma certamente non è così che si stanno avvicinando a una resa dei conti con implicazioni che potrebbero trascendere questa Coppa del Mondo. Ed è sempre stato un presupposto errato in primo luogo.

La prima giornata è andata secondo i presupposti. L’Inghilterra ha distrutto l’Iran. L’USMNT e il Galles hanno chiuso alla pari. E le aspettative per la seconda giornata rimangono intatte. L’Inghilterra è la favorita a -175 per battere gli Stati Uniti

La teoria dei quattro punti, tuttavia, si sgretola quando si disimballano i vari scenari e gli incentivi che si trovano in agguato.

Christian Pulisic degli Stati Uniti durante la partita della Coppa del mondo tra Stati Uniti e Galles allo stadio Ahmad Bin Ali il 21 novembre 2022 ad Al Rayyan Qatar (Foto di David S. Bustamante/Soccrates/Getty Images)

Come potrebbe crollare tutto

Lo scenario particolarmente rilevante – e il più probabile, secondo i bookmaker – è che l’Inghilterra batte gli Stati Uniti e il Galles batte l’Iran. Da un lato, lascerebbe gli iraniani eliminati, senza nulla su cui giocare quando incontreranno gli Stati Uniti martedì prossimo. E, in teoria, consentirebbe agli Stati Uniti di battere l’Iran e prendere il secondo posto per differenziale reti, supponendo che l’Inghilterra si occupi del Galles.

Ma ancora più importante, renderebbe pericolosa questa ipotesi, perché lascerebbe Inghilterra e Galles con incentivi allineati.

L’Inghilterra supererebbe il girone con un pareggio. Il Galles avanzerebbe con un pareggio. Nessuno dei due colluderebbe per produrre un pareggio, ovviamente, ma ognuno sarebbe incentivato a farlo non perdere piuttosto che vincere. Solo l’integrità competitiva e la rivalità all’interno della Gran Bretagna li costringerebbero ad attaccare. Entrambi i fattori sarebbero svaniti e il pragmatismo li avrebbe sostituiti, man mano che il gioco andava avanti.

L’USMNT, quindi, perdendo contro l’Inghilterra, indipendentemente dal punteggio, si lascerebbe suscettibile alla pesca e, più in generale, alla sequenza del girone. Avrebbero affrontato l’ultima giornata avendo bisogno di aiuto da qualche altra parte, con il destino della Coppa del Mondo che gli era sfuggito di mano.

Interessi di radicamento dell’USMNT in Galles-Iran

Galles e Iran prenderanno il via venerdì nove ore prima di Stati Uniti e Inghilterra, e il risultato ideale lì, per gli interessi americani, è un pareggio.

Lascerebbe il Galles su due punti e l’Iran su uno, e in realtà aprirebbe la possibilità che Due i punti – attraverso una leggera sconfitta contro l’Inghilterra e un pareggio con l’Iran – sarebbero sufficienti.

Nello scenario del sorteggio Galles-Iran, l’Inghilterra conquisterebbe il primo posto nel Gruppo B con una vittoria sugli Stati Uniti, e mentre potrebbe poi far riposare le stelle contro il Galles nel Giorno della decisione, le sue riserve ancora molto talentuose potrebbero giocare liberamente, senza nulla perdere.

E, naturalmente, in questo scenario, una vittoria degli Stati Uniti sull’Iran sarebbe molto probabilmente sufficiente.

Ma il gioco fuori da questi scenari sottovaluta la casualità di questo sport, e in particolare di questo torneo. Sottovaluta anche l’Iran, che, sì, ha concesso sei gol all’Inghilterra, ma non ha giocato così male come suggerisce il punteggio.

Ci sono tutte le possibilità che l’Iran batta il Galles venerdì, nel qual caso ci sarebbe ben poca differenza tra un pareggio dell’USMNT e una sconfitta contro l’Inghilterra. Ad ogni modo, avrebbero dovuto battere l’Iran nell’ultimo giorno. E questo, per una squadra statunitense che fatica a creare occasioni di qualità contro difese fitte, potrebbe essere molto più difficile di quanto molti credano.

La morale di questa storia, quindi, è duplice ma stratificata.

In primo luogo, il risultato Galles-Iran determinerà i valori relativi dei vari possibili esiti per gli Stati Uniti contro l’Inghilterra.

E in secondo luogo, gli Stati Uniti non dovrebbero preoccuparsi eccessivamente della differenza di gol. Sì, potrebbe entrare in gioco; ma no, non vale più dei punti. Gli Stati Uniti dovrebbero inseguire un pareggio (se il Galles batte o pareggia l’Iran) o una vittoria (se l’Iran batte il Galles) piuttosto che tornare alla limitazione dei danni.

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