Nonostante l’aggiornamento, il Pentagono mantiene le restrizioni sui voli dell’F-35A in caso di tempesta


Il 28 agosto 2020, cacciabombardieri F-35 dell’aeronautica olandese [Koninklijke Luchtmacht, Klu] dovevano aderire all’esercitazione “Allied Sky” che, condotta nell’ambito della NATO, mirava a dimostrare la solidarietà tra alleati, attraverso la scorta di sei bombardieri strategici americani B-52H Stratofortress sopra il territorio dell’Alleanza.

Tuttavia, le previsioni meteorologiche hanno annunciato una tempesta di depressione per il Benelux, gli F-35A sono rimasti a Leeuwarden… a causa delle restrizioni di volo che vietano loro di avvicinarsi entro 40 km da una tempesta. Infatti, a causa di un problema rilevato nel loro sistema OBIGGS [On Board Inerting Gas Generation System]questi dispositivi erano quindi potenzialmente vulnerabili ai fulmini.

Questo problema che affliggeva il sistema OBIGGS era stato rilevato qualche settimana prima, durante un’operazione di manutenzione effettuata sugli F-35A presso la Hill Air Force Base. [Utah].

Per gli aerei, il fulmine non è necessariamente il fenomeno più pericoloso, a patto di avere un OBIGGS, che elimina il rischio di incendio o esplosione se mai dovesse essere colpito all’altezza dei suoi serbatoi. .

Il principio di tale dispositivo è quello di sostituire l’ossigeno in un serbatoio con un gas inerte [de l’azote, nldr] per rendere i vapori di carburante non infiammabili.

Tuttavia, durante le operazioni effettuate a Hill, è emerso che alcuni dei tubi utilizzati per la circolazione del gas inerte nei serbatoi presentavano un’usura prematura. Da qui le restrizioni di volo nuovamente imposte dall’F-35 Joint Program Office [c’est à dire le bureau du programme F-35 au Pentagone]…

Perché, in effetti, non era la prima volta che l’F-35 riscontrava un problema con il suo sistema OBIGGS. All’inizio degli anni 2010, si è scoperto che non inviava abbastanza azoto nei serbatoi per renderlo completamente inerte. Inoltre, il suo produttore, Lockheed-Martin, ha sviluppato un correttivo che ha permesso di revocare le restrizioni di volo in caso di tempesta.

Comunque, nel giugno 2021; Lockheed-Martin avendo assicurato che il problema veniva dal “campo”, l’ufficio del programma F-35 si adoperò per trovare una soluzione. Nel novembre dello stesso anno, quest’ultimo annunciò che stava valutando una “modifica materiale”, consistente nel sostituire “una sezione di tubi e raccordi” del dispositivo con un design più robusto”. Almeno abbastanza per resistere alle vibrazioni che si verificano durante il volo. E, nell’agosto 2022, iniziò ad essere installato sugli F-35A un aggiornamento software, che avrebbe dovuto avvertire il pilota di un possibile degrado del sistema OBBIGS.

A priori, le altre due versioni del cacciabombardiere Lockheed-Martin, ovvero l’F-35B [à décollage court et à atterrissage vertical] e l’F-35C [variante embarquée]ne risentirebbero anche visto che si prevedeva, lo scorso febbraio, di apportare le stesse modifiche anche a loro.

Secondo l’Air Force Times, nonostante le restrizioni di volo, alcuni F-35 sono stati ancora colpiti da un fulmine. Questa disavventura è capitata ad un ordigno del 6° Squadrone Armi della base di Nellis [Nevada] nell’agosto 2021. È stato classificato come incidente di “classe B”, ovvero ha causato danni compresi tra 600.000 e 2,5 milioni di dollari. Pochi giorni prima, due F-35B del Corpo dei Marines degli Stati Uniti [USMC] ha subito la stessa sorte, con danni stimati in $ 570.000.

In totale, secondo Laura Seal, portavoce dell’ufficio del programma F-35 citato da Air Force Times, l’Aeronautica degli Stati Uniti e l’USMC avevano indicato, a partire dal 25 gennaio 2022, che i loro F-35 erano stati colpiti a quindici scioperi, ogni incidente costato tra 25.000 e 570.000 dollari in riparazioni.

Inoltre, e anche se nessuno di questi casi ha causato la perdita di un pilota, il Pentagono non intende correre alcun rischio… nonostante l’aggiornamento applicato al sistema OBBIGS dell’F-35A… Il che, in definitiva, probabilmente non è sufficiente.

“Questo upgrade porterà un miglioramento ma rimane insufficiente per togliere le restrizioni legate ai fulmini”, ha infatti dichiarato un portavoce dell’ufficio del programma F-35, con Breaking Defense, dopo essere state “ulteriori scoperte fatte all’inizio di quest’anno”. E insistere: “Queste restrizioni saranno revocate quando tutti i problemi di sicurezza saranno risolti o mitigati in modo accettabile”. Poi non ha voluto aggiungere altro, “per ragioni di sicurezza operativa”.

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