La star del tennis statunitense ha un grande impatto in Africa


FREETOWN, Sierra Leone (AP) — L’anno scorso, Sam Jalloh ha attraversato a zig zag l’Africa occidentale allenando i bambini a tennis, portando con sé racchette, palline e un cellulare carico di foto e video di un giocatore professionista in azione per ispirare i giovani.

Il giocatore? Francesca Tiafè.

Quella mossa per incoraggiare i giovani africani mostrando loro le immagini di Tiafoe, un americano con radici della Sierra Leone, ha dato i suoi frutti. Il telefono di Jalloh ha suonato e suonato questa settimana con messaggi di testo di molti dei ragazzi, deliziati dall’incredibile corsa del 24enne Tiafoe alle semifinali degli US Open, dove ha battuto Rafael Nadal lungo la strada.

“Dicono: ‘allenatore, hai visto Frances? Questo è veramente buono.’ Quando succedono queste cose. . . puoi vedere che motiva i bambini”, ha detto Jalloh. “Sono molto, molto eccitati e non sono solo i ragazzi della Sierra Leone. Ho ragazzi dal Gambia, ragazzi dal Ghana, ragazzi dalla Nigeria. Questo porterà loro molta più ispirazione”.

Tiafoe è nato negli Stati Uniti da genitori emigrati dalla Sierra Leone – anche il paese natale di Jalloh – e mentre Tiafoe offre nuove speranze per il futuro del tennis americano, il legame africano lo ha reso un modello ideale da usare per Jalloh, anche prima di questo svolta agli US Open, dove è passato alle semifinali di venerdì prima di perdere in cinque set contro Carlos Alcaraz.

I genitori di Tiafoe, Frances Sr. e Alphina, hanno lottato quando sono arrivati ​​per la prima volta negli Stati Uniti. Frances Sr. ha lavorato come manovale e poi custode presso il Junior Tennis Champions Center nel Maryland. Alphina faceva lunghi turni di notte come infermiera. Frances Jr. e suo fratello gemello, Franklin, sono nati nel Maryland e hanno vissuto per gran parte dei primi 10 anni della loro vita in un ufficio convertito al centro di tennis.

Con quel retroscena, Jalloh ha potuto vedere i bambini dell’Africa occidentale creare “una connessione” con Tiafoe anche se ha anche mostrato loro clip del 22 volte campione del Grande Slam Nadal e altri migliori giocatori.

“Li ispira ad andare avanti ed essere bravi nel tennis o qualunque cosa aspirino ad essere”, ha detto Jalloh. Sente che l’effetto Tiafoe in Africa “durerà per molto tempo”.

Jalloh insiste che il tennis sia più popolare di quanto molti pensino in Africa occidentale. Ha visto abbastanza tribunali in abbastanza paesi e città e abbastanza giovani aspiranti per fare quella richiesta.

Alcuni dei campi su cui ha allenato sono ben delimitati e circondati da recinzioni. Molti non lo sono. Jalloh ha utilizzato tutto ciò che ha trovato. Alcuni sono poco più che strisce di cemento incrinate tra le case dei quartieri poveri del centro città. Altri sono distese di terra piatta scavate nel deserto fuori città.

È qui che Jalloh spera che l’emozionante performance di Tiafoe a Flushing Meadows susciti qualcosa nelle autorità del tennis in Africa occidentale come ha fatto nei suoi giovani giocatori.

“Una volta che avremo l’organizzazione e le persone con la passione, vedrai che molti talenti provengono dall’Africa”, ha detto Jalloh.

Ci sono stati segnali positivi in ​​Sierra Leone la scorsa settimana. I media nazionali, normalmente con occhi solo per il calcio, si sono occupati del tennis e Tiafoe ha ricevuto molti elogi.

Fatima Bio, moglie del presidente della Sierra Leone Julius Bio, ha pubblicato sulla sua pagina Facebook su Tiafoe: “Sei un ragazzo fantastico e voglio che tu sappia che ti stiamo festeggiando a casa”. L’ex capitano di calcio della Sierra Leone Kai Kamara ha definito Tiafoe “uno di noi” e ha detto che il paese era dietro di lui.

Jalloh è venuto a conoscenza di Tiafoe quando ha vinto il prestigioso torneo per ragazzi dell’Orange Bowl a Miami all’età di 15 anni. Jalloh voleva saperne di più sul giovane talento con eredità della Sierra Leone e alla fine è diventato un buon amico del padre di Tiafoe. Parlano spesso al telefono, ha detto Jalloh, ed erano in contatto questa settimana mentre Frances Jr. ha aperto le sue tracce agli US Open.

Ha anche rinvigorito Jalloh, la cui storia di vita è piuttosto straordinaria.

Jalloh è nato nella capitale della Sierra Leone, Freetown, uno di 11 figli ei suoi genitori lo hanno dato in adozione all’età di 6 anni perché non potevano permettersi di tenerlo. È scappato dalla sua famiglia adottiva e ha vissuto per le strade di Freetown prima di ricongiungersi con sua madre.

Ha poi trovato il tennis ed è passato dal giocare per strada con la sua mano, e in seguito con mazze di legno fatte in casa, a un tennista nazionale della Sierra Leone, che gli è valso $ 250 e una tuta da ginnastica per la squadra, il suo “più grande sogno”, ha detto.

Ora allena i giocatori nel tour professionistico dalla sua casa in Inghilterra e sta già programmando il suo prossimo viaggio da allenatore in Africa. Ha l’obiettivo di andare in Kenya, Zimbabwe e Sud Africa alla fine dell’anno e tornare in Africa occidentale all’inizio del 2023, ha detto, con la sua attrezzatura da tennis e molti nuovi video clip di Tiafoe.

“Oh sì, ho così tanto adesso. Avrò molto da mostrare ai bambini”, ha detto Jalloh.

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Imray ha riferito da Cape Town, in Sud Africa.

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Più copertura AP del tennis degli US Open: https://apnews.com/hub/us-open-tennis-championships e https://twitter.com/AP_Sports

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