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Nella prima partita, cercando di “riportarlo indietro”, Rams guarda Bills correre loro a terra

Nella prima partita, cercando di "riportarlo indietro", Rams guarda Bills correre loro a terra


INGLEWOOD, California — Alla fine della parata del Super Bowl imbevuta di champagne e macchiata di coriandoli lo scorso febbraio, i Los Angeles Rams hanno iniziato a scrutare nel futuro e a riflettere sulle possibilità.

L’allenatore Sean McVay ha chiesto al guardalinee difensivo Aaron Donald se voleva tornare per un’altra corsa al titolo. Quindi, mentre McVay cantava “corri indietro!” al microfono, un Paperino a torso nudo ha detto a una folla chiassosa: “Perché non tornare indietro? Potremmo essere di nuovo campioni del mondo”.

La squadra goffa che si è presentata al SoFi Stadium giovedì sera non sembrava nemmeno lontanamente in grado di soddisfare quei proclami audaci. I Rams sono stati deludenti per una sconfitta interna per 31-10 all’inizio della stagione contro Buffalo, e sarebbe stato peggio se i Bills non avessero regalato loro quattro palle perse.

È troppo presto per i Rams farsi prendere dal panico dopo una singola sconfitta, specialmente contro una squadra di Buffalo che era a 13 secondi dall’ospitare la partita del campionato AFC lo scorso gennaio ed è favorita per vincere il Super Bowl in questa stagione. Eppure questa prestazione poco brillante ha messo in luce difetti che i Rams devono correggere per avere qualche possibilità di diventare il primo campione ripetuto della NFL in quasi due decenni.

“Non eravamo pronti per partire”, ha detto McVay. “Sono molto orgoglioso di questo, e questo dipende da me. Devo fare di meglio. Ci sono state molte decisioni che ho preso e che sento di non aver messo i nostri giocatori in una posizione abbastanza buona”.

Qualsiasi analisi di ciò che è andato storto per i Rams giovedì sera deve iniziare con l’incapacità del loro tipico attacco ad alta potenza di sostenere le unità. McVay è rimasto prudente nei primi bassi per gran parte della notte, gestendo la palla con solo un modesto successo e lasciando costantemente i Rams al secondo o terzo e lungo.

In quelle situazioni, una linea difensiva rinnovata di Bills ha esordito, licenziando Matthew Stafford sette volte nonostante abbia corso costantemente solo quattro uomini. Von Miller, l’estremità difensiva All-Pro che i Bills hanno attirato lontano dai Rams questa primavera, ha avuto due dei più grandi sack, battendo il tackle offensivo Joe Noteboom una volta su una spinta e un’altra volta sul limite.

“Non hanno fretta di cinque davvero affatto stasera”, ha detto McVay. “Per loro essere in grado di farlo, è un vero merito per loro”.

Non è stata una serata divertente per Matthew Stafford (a destra) e per l’offesa dei Rams contro i Bills. Stafford è stato esonerato sette volte, il massimo che ha sofferto da quando è caduto 10 volte nel 2018 contro i Minnesota Vikings mentre faceva il quarterback dei Detroit Lions. (Foto AP/Ashley Landis)

McVay e diversi giocatori di Rams hanno riconosciuto che il rumore della folla nel loro stadio di casa ha avuto un ruolo nelle loro lotte. La folla di fan di Bills al SoFi Stadium a volte era così rumorosa che i Rams hanno dovuto ricorrere a un conteggio silenzioso.

“Non vuoi fare un conteggio silenzioso”, ha detto il wide receiver e MVP in carica del Super Bowl Cooper Kupp, che ha avuto 13 catture su 15 bersagli per 128 yard e l’unico touchdown dei Rams. “Una volta che vai a un conteggio silenzioso, perdi il vantaggio offensivo per poter scendere dalla palla”.

Anche quando Stafford ha avuto il tempo di tirare in tasca, ha prodotto solo sporadici successi contro una serie di difese della zona di Bills progettate per ombreggiare la strada di Kupp e portare via la palla profonda. Stafford è andato 29 su 41 per 240 yard e non ha mostrato segni evidenti di dolore dall’infortunio al gomito che lo ha infastidito durante la bassa stagione, ma ha anche lanciato tre intercettazioni e ha lottato per connettersi con qualsiasi ricevitore oltre a Kupp.

Allen Robinson, il pregiato ricevitore free agent acquisito dai Rams, ha ricevuto solo un paio di bersagli, catturandone uno per sole 12 yard. Con Robinson non coinvolto, Van Jefferson infortunato e poca profondità al wide receiver dietro di loro, Stafford ha preso di mira il tight end Tyler Higbee 11 volte per una yardage minima.

“Alla fine della giornata, c’erano troppi errori”, ha detto Kupp. “Ci hanno costretto a essere coerenti e sostenere le pulsioni. Penso che per un uomo, in modo offensivo, non abbiamo fatto un lavoro abbastanza buono”.

Un’ultima fonte di preoccupazione per l’attacco dei Rams è stato l’atto di fuga di Cam Akers nel gioco di corsa. Akers, ora rimosso da un anno e mezzo da una lacrima d’Achille che gli è costata quasi tutta la scorsa stagione, è uscito dalla panchina alle spalle di Darryl Henderson e ha corso la palla solo tre volte senza guadagnare una sola yard.

Alla domanda sulla mancanza di coinvolgimento di Akers, McVay ha cambiato argomento senza menzionarlo.

“È stato difficile ottenere qualcosa”, ha detto McVay. “Vorrei coinvolgere di più Allen. Mi piacerebbe coinvolgere di più molti ragazzi”.

Le lotte offensive dei Rams hanno dato a Buffalo la possibilità di sferrare un colpo ad eliminazione diretta, ma tre palle perse hanno impedito ai Bills di ampliare il loro vantaggio. Il risultato è stato un punteggio di 10-10 all’intervallo molto più vicino di quanto avrebbe potuto essere.

L’incapacità della difesa dei Rams di uscire dal campo al terzo down alla fine si è rivelata straziante. In un terzo e lungo gioco, il quarterback di Bills Josh Allen ha sferrato un feroce braccio rigido destrorso al difensore Nick Scott e si è arrampicato per un primo down. In un altro, Allen ha trovato il tempo di lanciare e colpire Gabe Davis su un modello di palo per 47 yard.

Entrambe queste unità hanno portato a touchdown di Buffalo. Quindi i Bills ne hanno aggiunto un altro sulla conversione del terzo down, con Allen questa volta trovando Stefon Diggs per un TD da 53 yard dopo che il ricevitore della stella era andato ben dietro Jalen Ramsey.

“Non abbiamo fatto un lavoro abbastanza buono sui terzi down”, ha detto il linebacker dei Rams Bobby Wagner. “I terzi bassi ci hanno ucciso. Non potevamo scendere dal campo”.

Il margine di sconfitta di 21 punti dei Rams è stata la seconda più grande sconfitta di apertura della stagione da parte di un campione in carica del Super Bowl. Solo i Baltimore Ravens del 2013 hanno subito una sconfitta peggiore, un tonfo di 22 punti per mano dei Denver Broncos in cui Peyton Manning ha lanciato sette touchdown.

Se c’è un lato positivo per i Rams, è come hanno reagito alla sconfitta post-partita. McVay si è incolpato per non aver messo i suoi giocatori in condizione di avere successo. Stafford ha detto che avrebbe voluto aver rilasciato la palla in precedenza su molti dei sacchi. Wagner ha detto di non puntare il dito contro l’attacco quando la difesa non ha portato a termine il lavoro.

“Risolveremo questo problema”, ha detto McVay. “È stata una notte molto umiliante, ma ehi, devi essere in grado di guardarti allo specchio e dire: ‘Ehi, devo essere migliore nella struttura del mio ruolo.’ Questo è esattamente quello che ho intenzione di fare, è quello che faranno i nostri allenatori ed è quello che faranno i nostri giocatori”.

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