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Waters, nativo della Georgia, trova una nuova casa con i KC Royals dopo aver lasciato la squadra della sua città natale

Waters, nativo della Georgia, trova una nuova casa con i KC Royals dopo aver lasciato la squadra della sua città natale


Drew Waters ha segnato il primo fuoricampo dell’allenamento primaverile per gli Atlanta Braves, un tiro mastodontico al centro sinistro nella partita di apertura della stagione espositiva della Grapefruit League.

A quel tempo, potrebbe essere sembrato un presagio di cose a venire per la migliore prospettiva dei Braves e l’ex scelta al secondo round.

Invece, Waters ha fatto il suo debutto in major league il mese scorso a Kansas City indossando un’uniforme dei Royals e dove è già visto come un potenziale difensore centrale del futuro.

Waters, un esterno di 23 anni che colpisce i pulsanti e una potenziale forza di cinque strumenti, ha giocato in 15 partite della MLB per un’organizzazione a cui si sta ancora abituando. Ma ha abbracciato la nuova impostazione e l’opportunità di essere un grande leghista.

Nato in Georgia ed ex giocatore dell’anno delle superiori per il suo stato d’origine, è facile presumere che la pressione di essere il ragazzo della città natale e le aspettative rendessero necessarie un nuovo inizio per Waters.

Ma Waters non ha espresso altro che apprezzamento per il suo tempo con i Braves in un’intervista con The Star.

Questa nuova fase della sua carriera non riguarda tanto l’allontanarsi dalla Georgia o dai Braves quanto il fatto che lui faccia il passo successivo per diventare il giocatore che lui e i Royals immaginano.

“Quando guardo indietro a tutto, ha funzionato perfettamente”, ha detto Waters dell’inizio della sua carriera con i Braves. “Mi sento come un ragazzino, la parte più difficile del baseball professionistico è essere lontano da casa e dal tuo sistema di supporto.

“Per me poter iniziare la mia carriera da professionista ad Atlanta con tutta la mia famiglia proprio lì, potendo assistere alla maggior parte delle mie partite casalinghe – ho passato del tempo a Roma, ho trascorso due stagioni a Gwinnett – ho passato molto del mio tempo nella zona di Atlanta.

Waters considerava semplicemente giocare vicino a casa una benedizione perché gli dava un sistema di supporto davvero ampio. Se c’erano pressioni o aspettative, provenivano dalle sue stesse speranze e desideri. Non provenivano da gente del posto che conosceva il suo nome o sapendo dove era cresciuto.

“Ogni notte, i miei genitori, i miei fratelli, i miei nonni, zii e zii, sono a ogni partita”, ha detto Waters. “Anche i giorni difficili in cui sei 0 su 4 con quattro strikeout, è un po’ più facile sapere che la tua famiglia è proprio lì con te”.

L’esterno destro dei Kansas City Royals, Drew Waters, sbaglia una palla al volo colpita da Myles Straw dei Cleveland Guardians durante il settimo inning di una partita di baseball martedì, 6 settembre 2022, a Kansas City, Mo. (AP Photo/Charlie Riedel)

Un alto motore e una natura competitiva

Waters proviene da un clan di concorrenti e atleti. Suo padre, Mitch, ha giocato sulla linea offensiva (tackle) al Georgia Tech ed è stato selezionato dall’ACC All-Academic a metà degli anni ’80.

I fratelli di Waters hanno entrambi giocato ad atletica leggera del college di Divisione 1. Il fratello maggiore, Zach, giocava a baseball all’Università della Georgia e sua sorella maggiore, Caroline, giocava a calcio all’Università della Georgia.

Waters, il più giovane del gruppo, correva sempre in giro praticando qualche sport o gareggiando in qualcosa di legato all’atletica. Non doveva nemmeno essere a terra.

“Gran parte del mio tempo libero, quando non era in un campo da baseball, che fosse per me o per i miei fratelli, lo trascorrevo sul lago”, ha detto Waters. «Abbiamo una casa sul lago nel nord della Georgia. I fine settimana liberi che avevamo, andavamo lassù e trascorrevamo il fine settimana sul lago, facendo wakeboard, wake surf, cose del genere.

Sedersi davanti alla televisione o giocare ai videogiochi semplicemente non ha funzionato per Waters, ed è sempre stato così che era cablato.

“Mia madre scherzava quando ero più giovane sul fatto che non giocavo con i giocattoli, giocavo solo con le palle”, ha detto Waters. “Quindi non mi sorprende che sto praticando uno sport che coinvolge le palle e giocare a questo livello”.

L’allenatore di baseball della Etowah High School Greg Robinson ha riconosciuto il mix di atletismo, competitività e motore senza sosta in giovane età.

Robinson ha allenato Waters per quattro anni al liceo, inclusa la sua stagione da senior quando Etowah ha vinto il campionato statale della Georgia 7A e Waters ha ottenuto il premio Gatorade Player of the Year in Georgia.

Ma la prima volta che Robinson ha incontrato il giovane Waters, Robinson stava arbitrando una partita di baseball giovanile.

“Mi è capitato di essere dietro il piatto quando stava battendo”, ha ricordato Robinson. «È la prima volta che l’ho visto. È stato in grado di mettere le mani su un campo che pensavo avrebbe sicuramente rotto la sua mazza di legno. Ma ha sempre avuto ottime mani. Questo ha fatto ben sperare per lui nella sua carriera. Penso che sia uno dei tanti attributi che ha”.

Robinson ha visto in prima persona quanto fosse “estremamente competitivo” Waters se sul campo da baseball, durante una partita di basket, giocando a ping pong, giocando a cornhole, non importava l’ambientazione.

“Ci sono molte persone che sono atletiche, ma ha sempre avuto questa spinta innata per essere il migliore”, ha detto Robinson. “L’ho visto in tenera età. Ed era solo un grande giocatore di pratica. Molte volte, quando giochi in esterno, puoi fare qualche allenamento.

“Ma ha sempre lavorato sulle sue letture, sui suoi angoli, sui suoi lanci. C’era sempre qualcosa in cui voleva essere migliore. Per quanto fosse bravo lui — puoi andare in giro quando sei il miglior giocatore, immagino che potresti — ma lui non poteva”.

Robinson ha anche allenato Dexter Fowler come giocatore del liceo, prima che Fowler intraprendesse una carriera in major league che includeva una selezione di stelle, un campionato delle World Series e più di 1.300 successi.

Robinson ha paragonato Waters a Fowler in quanto entrambi sono sempre stati i migliori giocatori in campo al liceo, ma contenevano una “passione per eccellere” che si manifestava ovunque, dalla sala pesi al campo di allenamento, nelle sessioni di condizionamento e allenamento.

Il modo in cui Waters si comportava con un’implacabilità infusa con un innocente entusiasmo, lo rendeva speciale.

“C’è una tale gioia in lui”, ha detto Robinson. “È solo contagioso essere in giro.”

Un sacco di buzz in ritardo da senior

Waters ha continuato a essere un atleta multisport fino al liceo. Prima o poi correva, giocava a calcio, baseball e basket.

Probabilmente avrebbe continuato se non si fosse slogato l’MCL restituendo un calcio sul campo di football e suo padre gli avesse ordinato di concentrarsi sul baseball.

“Non sapevo davvero se fossi bravo a baseball o meno fino al mio anno di 15 anni”, ha detto Waters. “Le cose hanno iniziato a riprendersi. Ho iniziato a far uscire gli allenatori del college per alcune delle mie partite estive. Ero tipo, ‘Sono qui per guardarmi?’

“Anche allora mi sono impegnato all’Università della Georgia. Non ero affatto su scala nazionale. Poi sono andato a Perfect Game National quando avevo 17 anni per l’ultimo anno, e da ragazzo che andava al college, all’improvviso ho avuto agenti che chiamavano il mio telefono a casa. Non sapevo nemmeno cosa fosse un agente. … Quindi le cose sono successe rapidamente per me in termini di rendermi conto che potevo potenzialmente diventare professionista fuori dal liceo. “

Durante quella stagione da senior all’Etowah, Waters ha battuto .510 con 15 fuoricampo, quattro triple e 13 doppie. In 14 partite di playoff statali, Waters ha battuto .525 (21 su 40) con cinque fuoricampo, 13 colpi extra-base, 16 passeggiate, 15 punti segnati e 17 RBI.

“All’improvviso, ho iniziato a crescere nel mio corpo, ho iniziato a capire davvero cosa mi faceva ticchettare e la prossima cosa che sai sono i pro scout alle mie partite del liceo e tutti i miei amici dicevano, ‘Questa è la cosa più pazza Non l’ho mai visto,” disse Waters. “’ Ero tipo, ‘Sono proprio lì con te. Non posso crederci neanche io.’”

Quando è arrivato il Draft MLB 2017, Baseball America lo ha classificato come il potenziale cliente n. 23 nella classe del draft di quell’anno.

Robinson indica quella spinta che ha visto in Waters all’inizio come la ragione della sua fulminea ascesa.

“Questo è un ragazzo che ha segnato un fuoricampo nel suo anno da junior, poi ha raggiunto 15 durante l’ultimo anno”, ha detto Robinson. “L’atletismo c’era, ma quella passione per essere il meglio che poteva essere (ha guidato il suo miglioramento).”

Drew Waters durante una partita di baseball in mostra nel 2020.

Drew Waters durante una partita di baseball in mostra nel 2020.

Al rialzo i Royals non hanno resistito

Dopo che l’infortunio al tendine del ginocchio durante l’allenamento primaverile ha fatto deragliare l’inizio dell’anno di Waters con i Braves, ha aperto le porte a Michael Harris II per sfruttare l’occasione per fare colpo sul front office di Atlanta e alla fine è passato dalla doppia A alla le major. Harris ora si è consolidato come difensore centrale di tutti i giorni.

Quando i Braves si sono rivolti ai Royals per scambiare con i Royals la scelta dell’equilibrio competitivo nel Draft MLB (n. 35 in assoluto), i Royals hanno visto molto potenziale in Waters.

A quel tempo, MLB.com ha valutato Waters il miglior potenziale cliente nel sistema agricolo di Braves. Aveva lottato per il piatto che veniva fuori dalla chiusura della pandemia, ma era stato una star emergente dell’organizzazione nel 2019.

Quell’anno, ha vinto l’MVP della Southern League (il più giovane dai tempi di Delmon Young nel 2005), ha vinto il titolo di battuta della Southern League con una media di .319 (un record di franchigia in una sola stagione del Mississippi), ha guidato la Southern League in successi (134), raddoppia (35), triple (9) e colpi extra-base (49). È arrivato secondo in campionato in percentuale di colpi (.481) e OPS (.847).

Al termine dello scambio, il direttore generale dei Royals JJ Picollo ha persino evocato il nome di Lorenzo Cain, il dinamico difensore centrale che è stato il fulcro delle loro apparizioni consecutive nelle World Series nel 2014 e 2015 e nel campionato nel 2015.

“È un atleta di talento che sta ancora affinando alcune abilità”, ha detto Picollo. “Non è troppo dissimile – per non fare paragoni su di lui – ma conversazioni simili a quando abbiamo acquisito Lorenzo Cain anni fa. Sai che ha la possibilità di essere una buona media per un buon giocatore.

“Ha fatto le cose per bene che si è affermato come una prospettiva. Ma poi fare quegli aggiustamenti nelle leghe minori prima di arrivare alle leghe grandi determinerà davvero che tipo di giocatore è nelle leghe grandi”.

Finora, Waters sembra aver abbracciato l’approccio adottato dai Royals che ha colpito lo staff di sviluppo con lui dalla pianificazione del gioco alla preparazione pre-partita.

Waters ha apprezzato il cambio di scenario in quanto lo ha esposto a una nuova prospettiva sul gioco, nonché ad alcune voci e approcci diversi all’allenamento e all’insegnamento.

Ma il giovane modellato dalla sua educazione georgiana non ha risentimento per dover lasciare la casa per l’occasione che ora si trova di fronte a lui a Kansas City.

“Ovviamente, c’è pressione sapendo che vuoi essere quel ragazzo per la città da cui vieni, ma penso che l’obiettivo finale di tutti sia quello di giocare nelle grandi leghe e aiutare la squadra in cui si trovano a vincere un campionato del mondo”, ha detto Waters . “Quindi sono grato di essere qui con i Royals e spero di aiutarli a vincere un campionato del mondo un giorno”.

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