Gianna Clemente, 14 anni, fa la storia al Kroger Queen City Championship | LPGA


Quando Patrick Clemente ha inviato e-mail agli organizzatori del torneo chiedendo loro di considerare di concedere l’esenzione a sua figlia Gianna di 14 anni nelle qualificazioni del lunedì, ha mantenuto basse le aspettative. Sebbene sia più facile da ottenere rispetto ai due biglietti d’oro che gli sponsor riservano agli invitati per partecipare direttamente ai loro tornei, i posti di qualificazione sono comunque preziosi, specialmente per i giocatori senza lo status di LPGA Tour.

Dare un posto lunedì a un bambino è un rischio. Essendo un ex giocatore di golf del college di Youngstown State, Patrick lo sapeva. Sapeva anche che sua figlia, che era la più giovane vincitrice in assoluto dell’AJGA Ping Invitational all’età di 13 anni (uno degli eventi più grandi del circuito junior), aveva una buona possibilità.

Al momento di quelle email non sapeva che Gianna sarebbe arrivata alla finale delle US Girls Junior.

E nessuno nella famiglia Clemente si aspettava che facesse la storia.

Ma a volte la storia ti salta in bocca e ti ritrovi a dire: “Santo cielo, è successo davvero?”

Ecco dove sono ora. In un lunedì sciatto e stop-and-start – il tipo di giornata piovosa in cui devi essere di buon umore o avere un cattivo matrimonio per finire su un campo da golf – Gianna Clemente ha girato il Kenwood Country Club nella periferia di Cincinnati in 7-under par per vincere la qualificazione al Kroger Queen City Championship presentato da P&G. In tal modo, Gianna è diventata solo la seconda giocatrice nella storia a qualificarsi lunedì in tre eventi consecutivi dell’LPGA Tour. L’altro era Hee-Won Han nel lontano 2001. All’epoca, Han aveva 23 anni. Clemente ne ha compiuti 14 a marzo.

“Penso che sia affondato stamattina”, ha detto Clemente della sua impresa, anche se l’entità di eguagliare un record stabilito sette anni prima della sua nascita non è qualcosa che ti aspetti che una quattordicenne capisca.

“Ieri sera è stato un po’ pazzesco perché stavamo cercando di tornare in hotel e cose del genere”, ha detto Gianna. “Siamo tornati molto tardi e non ho avuto il tempo di pensarci. Mi sono svegliato questa mattina e ho pensato: “Oh, oggi vado a un altro evento LPGA”. Stamattina è stato da pazzi pensare alle ultime tre settimane e alle qualificazioni”.

Quando si è qualificata per il CP Women’s Open all’Ottawa Hunt and Golf Club, Clemente sembrava una novità, un’altra giovane adolescente che cattura un fulmine in una bottiglia. Ma una settimana dopo, non lontano dalla sua città natale di Warren, Ohio, lo ha fatto di nuovo, vincendo la qualificazione al Dana Open e battendo un sano raccolto di giocatori affermati del Tour.

Questa volta, ha girato il campo. Due dei 22 giocatori che lunedì hanno tentato di qualificarsi hanno rotto 70. Clemente ha tirato 65 e Pannarat Thanapolboonyaras 68.

“Stavamo cercando di capire un po’ la configurazione del terreno e di conoscere alcune persone che potrebbero aiutarci con le esenzioni in futuro”, ha detto Gianna del suo processo e di Patrick. “Papà ha mandato delle email. Non tutti hanno risposto. Ma anche le esenzioni dalle qualificazioni del lunedì di cui siamo stati contenti perché non l’avevo mai fatto prima.

“Mio padre ha detto: ‘Penso che ti dividerai in due.’ Ho finito per entrare in tre. È successo che erano back-to-back-to-back.

“CP è stato fantastico perché avevamo quattro posti (disponibili nelle qualificazioni, invece dei due standard). Non ho dovuto sparare molto in basso. Anche al Dana ho giocato bene. Ovviamente, (Kroger Queen City) è stato il mio migliore. È stato bello essere in tutti e tre, tanto meno qualificarsi in tutti e tre.

Non ha ancora tagliato. Questo è il prossimo obiettivo.

“Ora è un po’ meno opprimente”, ha detto. “È un po’ meno stressante, soprattutto con mio padre qui ad aiutare. È diventato meno opprimente con il passare delle settimane.

“La sorpresa più grande per me, onestamente, è quanto sia casuale qui fuori, specialmente nei turni di prova. Ognuno fa le sue cose. Alcune persone mi prestano attenzione perché sono un po’ giovane per questo. Ma mi aspettavo che fosse, non necessariamente rigoroso, anche se questa è la parola migliore che posso usare, ma forse più formale. Alla fine, sono solo persone che giocano a golf”.

Non tutti suonano bene come Clemente. L’agente di lunga data Jay Burton, che ha firmato leggende come Laura Davies e Lisalotte Neumann quando erano adolescenti, ha detto di Clemente: “Ho visto molti giovani adolescenti. E da quando Lydia (Ko) non vedo un bambino che dice: “Sì, quella ragazza ce la fa”. Ma vedo la stessa cosa in Gianna. Ha solo un equilibrio e una maturità nel suo gioco e nella sua gestione dei corsi che non trovi nei quattordicenni”.

Da Cincinnati, Clemente si dirige in Francia per l’Amundi Junior Evian Cup. Poi tocca al sud-ovest della Florida, dove la famiglia trascorre sette mesi all’anno.

“Non vedo l’ora di rivedere i miei amici e tornare a quello che considero un torneo ‘normale'”, ha detto. “Sarà divertente tornare indietro. Non voglio definirla una transizione, perché alla fine stiamo solo giocando a golf. Ma è da un po’ che non gioco a un vero e proprio torneo di golf per ragazzi. Non vedo l’ora.”

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