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Frances Tiafoe supera Andrey Rublev per raggiungere le semifinali degli US Open

Frances Tiafoe supera Andrey Rublev per raggiungere le semifinali degli US Open


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<p><figcaption class=Fotografia: Elsa/Getty Images

Andrey Rublev e Frances Tiafoe si sono visti per la prima volta come rivali sui campi di Flushing Meadows nel 2014. All’epoca avevano entrambi 15 anni, Tiafoe è nato tre mesi dopo, nel gennaio 1998, e come due dei giovani più acclamati del loro tempo hanno si conoscevano bene. Hanno combattuto fino alla morte in una feroce gara nei quarti di finale degli US Open juniores, con Tiafoe che ha rovesciato la testa di serie in un serrato tre set. Successivamente, si salutarono in un caldo abbraccio.

Mentre Rublev è salito rapidamente verso la vetta del gioco mentre passava al tour professionistico, il percorso di Tiafoe è stato molto meno chiaro. I suoi progressi sono stati a volte bloccati da incoerenze, cali di concentrazione in campo e tante perdite brutali e pesanti. Ma alla fine, sul campo più grande di quegli stessi terreni, Tiafoe si è trasferito ai vertici dello sport a suo tempo.

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“Amico, questo è selvaggio, questo è pazzesco”, ha detto Tiafoe in campo. “Ho avuto la vittoria più grande della mia vita [two days] fa ed è uscito e ha ottenuto un’altra grande vittoria. Andrey è un giocatore infernale, ma supportarlo è enorme. Questa è una crescita enorme. È difficile voltare pagina, ma l’ho fatto e ora sono in semifinale”.

Ha colto questa enorme opportunità con una dimostrazione impeccabile di tennis offensivo, servendo tremendamente e costantemente andando avanti. Nel processo, Tiafoe ha completamente battuto Rublev, la nona testa di serie, in tutti i momenti decisivi per raggiungere la semifinale degli US Open davanti a un turbolento pubblico di casa, vincendo 7-6 (3), 7-6 (0), 6-4 senza perdere il servizio. Affronterà il vincitore dell’ultimo quarto di finale tra Carlos Alcaraz e Jannik Sinner.

Tiafoe, la 22a testa di serie a New York, era arrivata al quarto round degli US Open elogiando ampiamente l’impresa di raggiungere la seconda settimana per tre anni consecutivi. Ma non sapeva come sentirsi riguardo agli applausi; voleva molto di più di un semplice traguardo al quarto round. Nonostante il difficile compito davanti a lui, il 22 volte campione del Grande Slam Rafael Nadal, lunedì ha ottenuto la migliore vittoria della sua carriera. Successivamente, ha chiarito che non aveva finito.

Entrambi i giocatori sono arrivati ​​all’Arthur Ashe Stadium giocando a tennis estremamente affilato, servendo bene e navigando con calma nelle loro partite di servizio. Sotto la pressione del tabellone segnapunti, Tiafoe ha giocato una partita di servizio scadente sul 5-6 e ha affrontato un set point sul suo servizio. Tiafoe ha messo a segno una prima di servizio e ha giocato un diritto rovesciato senza un momento di esitazione, quindi ha tenuto per il tiebreak del primo set.

Tiafoe ha affrontato la pressione con facilità, giocando un brillante tiebreak di apertura. Ha servito in modo spettacolare, battendo il dritto per tutto il tempo ed eseguendo abilmente difficili volute a rete. Al penultimo punto del tiebreak, Tiafoe ha lanciato un pallonetto difensivo di Rublev, che è atterrato inaspettatamente. È tornato con calma sulla linea di fondo sul 6-3 e ha sbattuto un asso a lato.

Nel secondo set, Tiafoe era salito a un altro livello al servizio. Ha vinto il 100% dei suoi punti sulla prima di servizio andando al tiebreak, poi ha giocato il tiebreak della sua vita, aprendo con un dolce tiro al volo di dritto e poi superandolo con un servizio brutale, sbattendo allo stesso modo gli assi e i vincitori del servizio. Mentre metteva a segno un ritorno vincente di rovescio per prendere il set, Tiafoe saltò al suo posto mentre chiedeva di più al pubblico.

Dopo oltre due ore di gioco, la graduale pressione che Tiafoe ha imposto a Rublev si è finalmente rivelata. Sul 3-3, Tiafoe ha forzato un break point e poi è scivolato in rete, eseguendo con calma un tiro al volo vincente di dritto. Mentre Tiafoe festeggiava rimanendo fermo, annuendo mentre si guardava intorno alla sua folla adorante, Rublev si coprì il viso con un asciugamano e pianse mentre l’opportunità della sua vita scivolava via. Nonostante una dura e nervosa penultima partita di servizio, Tiafoe ha servito la vittoria ad amare con il suo 18° asso.

“Trovo sempre un modo in qualche modo sul suo campo”, ha detto. “Trovo sempre un modo. Godiamoci questo – ne abbiamo altri due, ragazzi. Ne abbiamo altri due”.

Dei sei giocatori maschi rimasti mercoledì, in uno dei tornei del Grande Slam maschile più aperti di recente memoria, cinque di loro sono stati classificati tra i primi 10 durante la loro carriera, con tutti in attesa di tale opportunità. Tiafoe è stato quello strano, avendo raggiunto la sua posizione più alta in carriera di appena 24 un mese fa. Ma il suo status lo rende solo più pericoloso, offrendogli un livello di libertà che altri come Rublev potrebbero non avere.

“Non sento ancora alcuna pressione”, ha detto Tiafoe lunedì. “Mi sento ancora come se non dovessi fare nulla. Sono qui solo per giocare un grande tennis e divertirmi. Mi sto divertendo là fuori, come puoi vedere.

Dai suoi anni formativi giocando a tennis nel Maryland, a College Park insieme al fratello gemello e alla famiglia della Sierra Leone, Tiafoe ha sempre avuto le materie prime per ottenere qualcosa di eccezionale. È un atleta incredibile con un servizio efficace e con uno stile di attacco caotico su tutto il campo che è diventato sempre più chiaro nella sua mente. Ma a volte il suo diritto lo ha deluso, non era abbastanza organizzato dietro le quinte e ha lottato per chiudere le sue tante grandi esibizioni sui grandi palchi.

Il suo progresso è stato graduale e forse non così rapido come avrebbe voluto, ma è stato costante e chiaro da tempo. Un ragazzo sciocco che si autodefinisce con un sorriso sempre sul volto lontano dai campi, a volte sembrava che stesse ancora imparando a giocare con un istinto assassino. Ora lo fa.

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