Dare un senso al continuo successo dei Dodgers e degli Astros è piuttosto semplice


La scorsa settimana, i Los Angeles Dodgers si sono recati a New York per una serie infrasettimanale intrisa di poste speciali per il suo potenziale come anteprima post-stagione: un’opportunità per scoprire come se la sarebbero cavata le prime due squadre più vincenti della National League contro ciascuna Altro. I Mets hanno impiegato due su tre per andarsene sentendosi più trionfanti della pantomima di Timmy Trumpet in sella al suo omonimo strumento.

Le partite sono state grandiose, combattute e ravvicinate, e i risultati parlano della possibilità che i Mets facciano una lunga corsa post-stagionale a ottobre. Ma non ribaltano la gerarchia esistente né rimuovono dal primo posto i Dodgers, che possono aggiungere la loro unica vittoria in Flushing ad altre 92, oltre a un intero arretrato delle ultime stagioni.

Il top di gamma vanta anelli di altri tre club: Mookie Betts, che ha vinto nel 2018 con i Boston Red Sox; Trea Turner, che ha vinto nel 2019 con i Washington Nationals; e Freddie Freeman, che ha vinto la scorsa stagione con gli Atlanta Braves.

Sanno come ci si sente a giocare in una squadra da campionato, quindi cosa rende i Dodgers diversi?

“Penso che fosse un po’ più di una cosa culturale”, ha detto Turner a proposito della squadra dei Nationals che è passata da 19-31 a wild card ai vincitori delle World Series.

“Ci piacevamo tutti e uscivamo insieme ed eravamo molto vicini. Quindi penso che il talento, oltre a quanto ci godiamo l’un l’altro, sia stato il successo lì. Qui, ci divertiamo decisamente l’un l’altro – e penso che ci siamo incontrati molto negli ultimi mesi, il che è davvero importante e interessante – ma penso solo che avremmo vinto a prescindere, che ci piacessimo o meno. Solo per il talento e tutto il resto.

Max Muncy dei Los Angeles Dodgers fa un gesto mentre si dirige al terzo posto dopo aver segnato un fuoricampo da solista durante il sesto inning contro i San Francisco Giants martedì a Los Angeles. (Foto AP/Mark J. Terrill)

Nella misura in cui i Dodgers hanno una salsa segreta, questa spiegazione fa poco per illuminarla. Il che ha senso. La loro parte segreta è come sono in grado di trasformare il lanciatore di 31 anni al di sotto della media Andrew Heaney in un regolare a metà rotazione inferiore a 3,00 su uno staff con la migliore ERA nel baseball. Acquisire ragazzi come Turner – praticamente un ripensamento dell’accordo con Max Scherzer che lo ha portato a Los Angeles la scorsa estate – è la parte divertente dell’essere un colosso.

La risposta è rimasta con me da allora comunque. Non perché dica qualcosa di particolarmente rivelatore sul funzionamento interno di un’organizzazione specifica, ma perché riflette una sorta di divertente paradigma nello sport. Per vincere una World Series hai bisogno di una magia volubile che è difficile da definire e impossibile da prevedere. L’eccellenza sostenuta è qualcosa di molto più semplice. Non più facile, solo più semplice.

Manca un mese alla postseason della MLB. Lungo il tratto le squadre si batteranno per un posto che cancellerà i sei mesi precedenti. Ad ottobre tutto può succedere. E alla fine incoroneremo un degno campione — che ogni stagione di baseball richiede che l’ultima squadra in piedi sia a correre una maratona e poi sopravvivere a uno sprint è una caratteristica, non un bug. Ma dal momento che siamo nella parte dell’anno in cui i superlativi iniziano a significare davvero qualcosa, vale la pena ricordare che conosciamo già la squadra migliore di ogni campionato. Sono stati gli stessi due negli ultimi cinque anni.

I Dodgers hanno avuto un vantaggio. Compreso il 2022 (e mi sento abbastanza bene nel farlo), saranno primi nella NL West nove stagioni su 10. L’anno in cui non l’hanno fatto, hanno eguagliato un record di franchigia con 106 vittorie e sono arrivati ​​​​alla fine di una corsa di divisione che merita di avere un libro o forse un poema epico scritto su di esso. Quindi tienilo a mente per il tuo senso di stupore – i Dodgers lo fanno da quasi il doppio del tempo – mentre stringiamo il lasso di tempo per includere i migliori dell’AL: gli Houston Astros.

Dall’inizio del 2017, i Dodgers hanno vinto 544 partite, il massimo in MLB. Gli Astros sono secondi con 522. Solo un’altra squadra supera i 500, gli Yankees esattamente così tanti.

(Il loro continuo successo negli anni successivi non giustifica il furto di segni degli Astros, ma fornisce un caso convincente, anche se complicato, del fatto che sarebbero stati bravi senza di esso. Tre anni dopo le sanzioni, sono a ritmo di 104 vince. Dovresti pensare che hanno rubato 22 vittorie per minare questa argomentazione.)

Non è un caso: Houston ha segnato il maggior numero di punti in quell’intervallo; LA è la seconda. LA ha rinunciato al minor numero di corse in quell’intervallo; Houston è seconda. Hanno le due squadre più alte di wRC+ in quel periodo e le due ERA più basse. La difesa è più difficile da distillare in una metrica universalmente accettata, ma hanno anche i due BABIP avversari più bassi in quel momento, a testimonianza dell’inefficacia di mettere la palla in gioco contro di loro.

Entrambi i loro campionati sono dotati di avvertimenti, per così dire, e ognuno probabilmente avrebbe bisogno di un altro per intrattenere considerazioni dinastiche. Ma anche gli anelli che hanno sono notevoli: le altre tre squadre più vincenti in quell’arco di cinque anni – Yankees, Tampa Bay Rays e Cleveland Guardians – non sono riuscite a vincere una World Series. Dominare costantemente la stagione regolare e il picco nella postseason è un livello due.

“Beh, non siamo stati bravi per molti anni, ovviamente”, ha detto di recente Lance McCullers Jr. a proposito della serie di successi degli Astros. E questo ne fa sicuramente parte. Lo hanno fatto apposta, ed essere cattivi faceva parte di quel piano. Ma il sacrificio ciclico richiesto per tankare è proprio il motivo per cui la sostenibilità è considerata il risultato finale. E compreso il 2017, né i Dodgers né gli Astros hanno selezionato da allora un punteggio superiore al 15° posto nel draft.

Jose Altuve (27) di Houston Astros celebra la sua corsa in casa da solista con Yordan Alvarez durante il terzo inning della partita di baseball della squadra contro i Texas Rangers, martedì 6 settembre 2022, a Houston.  (Foto AP/Eric Christian Smith)

Jose Altuve (27) degli Houston Astros celebra il suo fuoricampo da solista con Yordan Alvarez durante il terzo inning contro i Texas Rangers martedì a Houston. (Foto AP/Eric Christian Smith)

McCullers ha tracciato il collegamento tra il front office degli Astros e l’inizio della carriera dell’ex direttore generale Jeff Luhnow caduto in disgrazia con i St. Louis Cardinals, un club che è riuscito a rimanere altrettanto importante – se non altrettanto fruttuoso – con un libro paga più piccolo e per molto più tempo . St. Louis ha avuto solo una stagione perdente questo millenniotrasformando in modo affidabile le posizioni centrali del gruppo in talenti nostrani che imparano a vincere insieme ai livelli inferiori, sapientemente integrati da alcune acquisizioni selezionate di alto profilo.

E a quel progetto, gli Astros hanno aggiunto l’adozione anticipata di analisi avanzate.

“Non è solo ‘ecco le informazioni’, è ‘ecco le informazioni ed ecco come dovresti provare ad applicarle'”, ha detto di recente la terza base dell’Astros Alex Bregman.

McCullers ha affermato che gli Astros hanno sempre utilizzato i dati per semplificare i processi dei giocatori, piuttosto che complicarli. L’allenatore della panchina Joe Espada, che ha allenato per i Miami Marlins e gli Yankees, ha aggiunto: “Fa parte del nostro DNA, è chi siamo e fa parte del nostro processo. In realtà è il migliore che ho visto nelle squadre con cui sono stato”.

Ovviamente tutte le buone squadre si affidano ai dati. Oltre a ciò, Turner distilla i punti di forza dei Dodgers in “profondità e abbinamenti”.

Bene, questo e una potenza finanziaria relativamente impareggiabile.

“Fanno davvero un ottimo lavoro mettendo le persone in condizione di avere successo qui”, ha detto. “Quindi non solo hanno la profondità dello sviluppo, spendono i soldi e tutto il resto, ma sento anche che gli abbinamenti e il modo in cui usano le persone sono davvero efficienti”.

Questo è tutto un modo piuttosto prolisso per dire, guarda la classifica cumulativa. E uno sguardo piuttosto superficiale alle macchinazioni dietro le quinte che le rendono possibili. Ma poiché il punto è determinare le squadre migliori, vale la pena considerare che a una certa scala, la risposta e l’evidenza sono incontrovertibili. Ci saranno molte belle storie nell’ottobre di quest’anno, per lo più basate su lunghi periodi di siccità e finimenti a pelle. Più due squadre con i casi migliori per essere presenti, e anche questo può essere divertente.

Basta chiedere a Trey Mancini, la cui carriera con i Baltimore Orioles ha comportato molte perdite al servizio di quello che si spera sia un futuro in stile Astros prima di essere ceduto a Houston alla scadenza. Di recente ha fornito una valutazione convincente delle vibrazioni all’interno di una club house abituata a vincere.

“È fantastico”, ha detto. “Voglio dire, è fantastico.”

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