Come le ricompense aiutano il recupero dalla dipendenza


Harold Lewis ha combattuto la tossicodipendenza per anni, ma solo di recente ha iniziato a pensare che il recupero potesse essere divertente.

L’ex cuoco 59enne ha guadagnato piccoli premi – caramelle, gomme da masticare, buoni regalo, occhiali da sole e cuffie – per aver partecipato alle riunioni e per essere rimasto in cura per la dipendenza da oppioidi durante un programma di 12 settimane a Bridgeport, nel Connecticut.

“Il recupero dovrebbe essere divertente perché ti stai riprendendo la vita”, ha detto Lewis.

Per un numero crescente di americani, il trattamento della dipendenza comporta non solo un duro lavoro, ma anche il guadagno di ricompense, a volte per un totale di $ 500, per test antidroga negativi o presentarsi per consulenza o riunioni di gruppo.

C’è la scienza del cervello dietro il metodo, noto come gestione delle emergenze. E le barriere a una più ampia adozione di programmi di ricompensa, come le preoccupazioni del governo sulla frode, stanno iniziando a sgretolarsi.

“Siamo in uno stato di disperazione in cui dobbiamo fare tutto il possibile e questo è qualcosa che funziona”, ha affermato il dottor James Berry, che dirige la medicina delle dipendenze alla West Virginia University.

I decessi per overdose negli Stati Uniti sono saliti a un livello record durante la pandemia. Mentre la colpa è principalmente degli oppioidi, anche i decessi che coinvolgono stimolanti come le metanfetamine stanno aumentando. Spesso le persone muoiono con più farmaci nel loro sistema.

I farmaci possono aiutare le persone a smettere di abusare di oppioidi, ma la dipendenza da stimolanti non ha una medicina efficace. I programmi a premi, specialmente quando il valore del dollaro aumenta con prestazioni costanti, sono ampiamente riconosciuti come il trattamento più efficace per le persone dipendenti da stimolanti.

Dal 2011, il Dipartimento per gli affari dei veterani degli Stati Uniti ha utilizzato il metodo con 5.700 veterani. I premi sono buoni che i veterinari riscattano presso la loro mensa locale. Nel corso degli anni, il 92% dei test delle urine eseguiti su questi veterani sono risultati negativi ai farmaci, ha affermato Dominick DePhilippis del programma VA sui disturbi da uso di sostanze.

Se fatti bene, i programmi di ricompensa possono essere un ponte dai giorni difficili del recupero precoce a una vita migliore, ha affermato Carla Rash, professore associato di medicina presso UConn Health, che studia il metodo. Aiuta le persone a prendere decisioni migliori in questo momento, ribaltando la scala quando è difficile resistere alle ricompense immediate dell’uso di droghe.

Le ricompense possono “fornire un po’ di riconoscimento per gli sforzi delle persone”, ha detto Rash.

Per Casey Thompson, 41 anni, di Colville, Washington, il primo mese dopo aver lasciato la metanfetamina è stato il peggiore. Senza stimolanti, si sentiva esausto ed esausto.

“Anche in piedi, potresti addormentarti”, ha detto Thompson.

Guadagnare buoni regalo per aver superato i test antidroga ha aiutato, ha detto. Durante il suo programma di 12 settimane, ha ricevuto circa $ 500 in buoni regalo Walmart che ha speso in cibo, magliette, calze e shampoo. È un saldatore qualificato e sta cercando lavoro dopo un recente licenziamento.

“Sono una persona completamente diversa da quella che ero”, ha detto Thompson. “Avevo già in programma di essere pulito, quindi era solo un extra”.

Più di 150 studi in 30 anni hanno dimostrato che le ricompense funzionano meglio della sola consulenza per le dipendenze tra cui cocaina, alcol, tabacco e, se usati insieme ai farmaci, oppioidi.

Il metodo è basato sulla scienza del cervello. Gli psicologi sanno da anni che le persone che preferiscono ricompense piccole e immediate rispetto a quelle più grandi e ritardate sono vulnerabili alla dipendenza. Possono giurare di smettere ogni mattina e ricominciare a usarlo entro il pomeriggio.

E i neuroscienziati hanno imparato dagli studi di imaging come la dipendenza si impossessa del centro di ricompensa del cervello, dirottando i percorsi della dopamina e privando le persone della capacità di godere di semplici piaceri.

“Sta usando lo stesso sistema di ricompensa della dopamina che è alla base delle dipendenze per promuovere un cambiamento di comportamento sano”, ha affermato lo psicologo Stephen Higgins dell’Università del Vermont, che ha aperto la strada al metodo nel 1991. La sua recente ricerca mostra che aiuta le donne incinte a smettere di fumare e migliora la salute dei loro neonati.

“Biologicamente, l’uso di sostanze illumina la stessa parte del cervello che si illumina quando una persona vince alla lotteria, si innamora o sperimenta qualcosa di veramente positivo ed eccitante”, ha affermato la psicologa Sara Becker della Northwestern University.

Lo stesso percorso si illumina se qualcuno vince una ricompensa.

“Questo fa parte di ciò che è potente in questi programmi”, ha detto Becker.

Il supporto non è mai stato così forte. L’amministrazione Biden sostiene il metodo nella sua strategia nazionale di controllo della droga. Questo autunno, la California lancerà un programma pilota progettato per premiare buoni regalo da $ 10 che superano i test antidroga per stimolanti. L’Oregon utilizzerà le entrate fiscali dell’industria legale della marijuana dello stato per pagare incentivi simili. Il Montana ha lanciato un programma a marzo utilizzando una sovvenzione federale.

Il Dipartimento della salute e dei servizi umani degli Stati Uniti sta lavorando per rivedere le sue linee guida su quanto denaro delle sovvenzioni governative può essere speso per premi, ricompense e bancomat. I ricercatori affermano che l’attuale limite di $ 75 per paziente è arbitrario e inefficace e dovrebbe essere aumentato a $ 599.

Il metodo “è un intervento ampiamente studiato e collaudato che ha avuto successo nel trattamento di persone con una varietà di disturbi da uso di sostanze”, ha affermato il dottor Yngvild K. Olsen, che dirige il Center for Substance Abuse Treatment del governo degli Stati Uniti.

I programmi di ricompensa possono essere a bassa tecnologia – foglietti di carta estratti da una boccia per pesci – o ad alta tecnologia – utilizzando carte di debito “intelligenti” programmate in modo che non possano essere spese nei negozi di liquori o convertite in contanti presso un bancomat.

Maureen Walsh è una proprietaria di un negozio di fiori di Filadelfia di 54 anni che evita gli oppioidi con l’aiuto di un’app per smartphone chiamata DynamiCare. Quando supera un test della saliva, guadagna denaro su una smart card. Usa i soldi per regalarsi un nuovo paio di scarpe o fare una donazione a una causa preferita.

“La ricompensa per me è stata sapere di essere pulito e il test lo ha dimostrato”, ha detto Walsh.

Per Lewis, l’uomo del Connecticut in convalescenza dagli oppioidi, un’estrazione settimanale di premi è diventata un modo per portare a casa regali per sua madre.

“I premi mi fanno sentire bene”, ha detto. “Ma i premi fanno sentire mia madre alla grande. Sto parlando di Tony the Tiger GRANDE!”

In un recente giorno d’estate, Lewis si era guadagnato la possibilità di ritirare 10 biglietti, 10 possibilità di vincere premi, incluso un tablet. Il grande premio gli è sfuggito, ma ha vinto sei piccoli premi e $ 20 in buoni regalo per la spesa.

“Il recupero non è solo pugni serrati e denti stretti, capisci cosa intendo?” Lewis ha detto in seguito. “Può essere divertente, dove puoi espirare e puoi respirare ed eccitarti, perché non sai cosa vincerai oggi”.

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La videogiornalista di AP Emma H. ​​Tobin ha contribuito a questo rapporto.

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