LIV è cattivo per il gioco del golf


Greg Norman, CEO e commissario di LIV Golf, presenta il trofeo al capitano della squadra Dustin Johnson di 4 Aces GC sul podio durante il terzo giorno del LIV Golf Invitational. (Photo by Joe Scarnici/LIV Golf via Getty Images)

A volte la domenica, il LIV Golf Invitational Boston sembrava molto una corsa di beneficenza al country club locale: i ragazzi giocavano in pantaloncini, mancavano solo un sigaro e una birra fredda. Lee Westwood, che ha avuto un tremendo round finale per darsi la possibilità di vincere, ha lasciato cadere un pallonetto da dentro 100 yarde sulla buca finale ben breve in un bunker greenside. Dustin Johnson, che alla fine ha vinto, ha tirato il suo approccio negli ultimi 40 yard a sinistra del green nel bosco.

Matthew Wolff ha lasciato un lungo putt corto e ha gridato ad alta voce “F***o!” quando è arrivato otto piedi corto. In seguito ha rotto il suo putter con rabbia ed è stato costretto a finire di mettere con un cuneo.

In altri momenti, il torneo sembrava essere proprio quello che era stato pubblicizzato: una raccolta di alcuni dei più grandi golfisti del mondo che giocavano brillantemente per un enorme primo premio di $ 4 milioni al campo di Oaks presso l’International Club di Bolton.

Johnson lo vinse con un’aquila alla prima buca dei playoff, bloccando un 40 piedi. La palla stava andando forte e ha colpito il fondo della buca. Rimbalza in aria e cade, eliminando Joaquin Niemann e Anirban Lahiri.

C’è molto da apprezzare su LIV. Qualsiasi tour che abbia giocatori del calibro di Johnson, Joaquin Niemann e Cameron Smith, tra gli altri, deve essere preso sul serio.

Il problema è che non era davvero necessario, ed è stata la creazione di Greg Norman, che ha nutrito un lungo rancore contro il PGA Tour. Ha fatto una campagna per quasi tre decenni per iniziare un tour mondiale e l’ha ottenuto quando ha convinto i sauditi a finanziare la sua idea.

I sauditi stanno cercando di utilizzare eventi sportivi di alto profilo – golf, boxe, wrestling professionistico e corse automobilistiche, tra questi – per cambiare la percezione del loro paese e molte delle sue atrocità sui diritti umani. È stato soprannominato “sportswashing”, anche se probabilmente non sta lavando via nulla.

LIV ha offerto somme di denaro sbalorditive ai giocatori per lasciare il PGA Tour e firmare con esso. Secondo quanto riferito, Tiger Woods ha rifiutato da qualche parte nel quartiere di $ 800 milioni.

La maggior parte dei firmatari del LIV ha insistito ipocritamente di averlo fatto per far crescere il gioco del golf, che è un po’ di lavaggio sportivo tutto loro. Solo Harold Varner III ha ammesso apertamente il motivo per cui ha firmato con LIV: i soldi erano troppo buoni per rifiutare.

Varner era un giocatore mediocre del PGA Tour, uno dei golfisti più simpatici e accomodanti del mondo. Non è cresciuto ricco e privilegiato e ha giocato a golf come mezzo per migliorare la sua vita.

“Sono andato al college e non sapevo nemmeno cosa fossero gli Stati Uniti [Amateur] era”, ha detto Varner nella sua sessione mediatica pre-torneo. “Quindi come se il golf non fosse mai stato un modo per mettere il mio nome su un trofeo. Era un modo per me di uscire. Ho giocato a golf per poter andare al college. Non sarei stato in grado di andare al college senza giocare a golf. E poi sono diventato professionista perché il mio cervello non era abbastanza intelligente per lavorare dalle 9 alle 5 e guadagnare comunque la stessa quantità di denaro. … In realtà sono super orgoglioso di aver preso una decisione basata su ciò in cui credo. … Era su di me ed è quello che fanno gli uomini: forniscono, proteggono e cercano di fare di più, come qualsiasi altro lavoro.

È facile prendere il morale alto e dire che avresti rifiutato i soldi che i giocatori LIV hanno accettato quando l’assegno non è di fronte a te.

È un’altra cosa quando sei uno dei più grandi giocatori di golf del mondo ed è una possibilità molto reale ottenere $ 75 milioni o $ 100 milioni per nient’altro che firmare un contratto per giocare a golf per un tour diverso. Che cambia la vita per la propria famiglia per generazioni.

Ma il fatto di LIV è che non era necessario. Il PGA Tour stava offrendo un prodotto sensazionale, con ottimi giocatori sotto i 25 anni, veterani tra i più grandi nella storia del gioco e poste in gioco molto reali.

Non c’è taglio su LIV, i tornei sono solo 54 buche e con controlli garantiti anche per l’ultimo classificato non sembra esserci nulla per cui giocare. Nel PGA Tour, avrebbe potuto qualificarsi per The Masters, o entrare nei playoff di fine stagione o mantenere la propria carta Tour. Ma qualunque fosse la situazione, la posta in gioco era significativa.

I giocatori di LIV non stanno, al momento, accumulando punti Official World Golf Ranking e quindi questo significherà che arriverà il momento in cui molti di loro non potranno giocare nelle major. Questo non sta bene a Bubba Watson, un due volte campione del Masters che ha vinto 12 volte nel PGA Tour.

“Il giocatore n. 2 al mondo [Smith] è ora qui, quindi se hai intenzione di vedere i migliori giocatori del mondo, dovresti avere punti per la classifica mondiale [for LIV events] perché questi sono i migliori giocatori del mondo qui, proprio come in qualsiasi altra parte del mondo”, ha detto Watson. “… Se hai intenzione di dire che stai gareggiando contro i migliori, devi avere un sistema di classifica mondiale.”

La nascita di LIV significa che ci sono due tour con grandi giocatori, ma nessuno dei due è vicino a quello che è stato il PGA Tour. Uno dei motivi per cui le major e gli eventi PGA Tour più grandi come The Players, Memorial e Bay Hill erano così grandi è che quasi tutti i giocatori d’élite si sono uniti al campo.

La profondità di entrambi i tour è ora carente.

Il giocatore degli assi Dustin Johnson, a sinistra, spruzza spumante sul compagno di squadra Pat Perez mentre festeggiano sul palco dopo aver vinto la competizione a squadre al torneo LIV Golf Invitational-Boston, domenica 4 settembre 2022, a Bolton, Massachusetts (Foto AP /Mary Schwalm)

Il giocatore degli assi Dustin Johnson, a sinistra, spruzza spumante sul compagno di squadra Pat Perez mentre festeggiano sul palco dopo aver vinto la competizione a squadre al torneo LIV Golf Invitational-Boston, domenica 4 settembre 2022, a Bolton, Massachusetts (Foto AP /Mary Schwalm)

Non si può tornare indietro ora che ci sono due grandi tour in competizione per i migliori giocatori e per l’attenzione degli appassionati di golf. E piuttosto che aiutare a far crescere il gioco del golf, la presenza della LIV Golf International Series potrebbe finire per danneggiarlo in modo significativo.

Molti di noi hanno vissuto la NFL contro l’AFL e, successivamente, la NFL contro la USFL, così come la NBA contro l’ABA e la NHL contro la WHA.

Ciascuno dei campionati esistenti, NFL, NBA e NHL, non solo è sopravvissuto, ma è uscito dall’altra parte in meglio. Le regole sono state modificate in ciascuno di quegli sport per rendere i giochi migliori, più competitivi e più divertenti. Le nuove leghe hanno costretto l’espansione in nuove città e le tecniche di programmazione e produzione televisiva sono state migliorate.

Tuttavia, è improbabile che il golf ne uscirà meglio. Il fondo dei field LIV è incredibilmente debole, ma l’ultimo classificato domenica ha comunque ottenuto $ 120.000. Quello era Sihwan Kim, che ha aperto con un 87 venerdì che includeva un 50 di back-nove. Sabato ha tirato meglio di 24 tiri, tirando 63, ma ha chiuso con un 76 domenica. Aveva 31 tiri fuori dai playoff e ha guadagnato più soldi per quello che la maggior parte degli americani farà quest’anno.

Quella ha per influenzare il livello di motivazione dei giocatori, in particolare quando non c’è l’esca di entrare nelle major se la questione della classifica mondiale del golf non viene cambiata.

E se LIV firma, oh, 10 o 15 giocatori in più per rendere più profondi i suoi campi da 48 uomini, ciò richiederà solo molti più giocatori che potrebbero potenzialmente vincere da un campo del PGA Tour.

Il gioco, e la sua crescita, saranno meno a causa di esso.

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