I Saints persero Drew Brees e Sean Payton e decisero comunque di non ricostruire. Funzionerà?


Questa non è una ricostruzione

Ripeto: questa non è una ricostruzione.

Questo è effettivamente ciò che il direttore generale dei New Orleans Saints Mickey Loomis ha detto nelle ultime due offseason nonostante abbia perso Drew Brees per ritirarsi dopo la stagione 2020 e poi abbia perso l’allenatore Sean Payton dopo la stagione 2021.

“Penso che la nostra squadra sia fiduciosa nelle nostre capacità, ma ci sono così tante variabili che entrano in una stagione”, ha detto Loomis all’inizio del ritiro di quest’anno. “Ma non siamo una ricostruzione. Questa non è una ricostruzione, Immagino sia il modo migliore per descriverlo. Sì, pensiamo di poter vincere ora”.

Lo ha dimostrato in questa bassa stagione aggirando la tradizionale strategia del roster di smontaggio.

Invece di scambiare le risorse chiave per rafforzare il capitale alla leva, Loomis ha scambiato due volte nel draft del 2022 per selezionare il ricevitore dell’Ohio State Chris Olave con l’11a scelta assoluta e quindi afferrare il contrasto offensivo dell’Iowa settentrionale Trevor Penning con la 19a scelta assoluta. Invece di pizzicare pochi centesimi in free agency, Loomis ha pagato per giocatori veterani come il ricevitore Jarvis Landry e le safety Tyrann Mathieu e Marcus Maye, il tutto mentre guadagnava $ 110 milioni di cap space principalmente spingendo i grandi successi negli anni futuri.

E infine, Loomis non è uscito e ha ipotecato il futuro acquisendo un nuovo quarterback, anche se ce n’erano molti disponibili in questa bassa stagione. Ha firmato nuovamente Jameis Winston per dare alla posizione una parvenza di continuità con la maggior parte dello staff tecnico offensivo che è tornato sotto il nuovo capo Dennis Allen, che è stato promosso da coordinatore difensivo.

Con tutte queste mosse, Loomis e i Saints stanno cercando di portare a termine una delle cose più difficili della NFL: un soft reboot del roster senza un piano di successione al quarterback.

E potrebbe funzionare.

I New Orleans Saints non stanno ricostruendo nonostante il ritiro di Drew Brees e l’abbandono di Sean Payton negli ultimi due anni. (Ambra Matsumoto/Yahoo Sports)

Ai santi piace aggiungere, non sottrarre, sotto Loomis

Uno dei principi della strategia di costruzione del roster di Loomis, secondo il suo ex capo, collega ed ex GM dei Saints Randy Mueller, è quello di non sbarazzarsi mai dei buoni giocatori. L’idea è abbastanza semplice perché garantisce un certo livello di coerenza in tutto il tuo roster e mantiene la squadra almeno competitiva come negli anni passati, salvo infortuni o calo della produzione.

“Ha visto il lavoro che hanno fatto per ottenere questi giocatori. Perché dovremmo cambiare rotta adesso?” Mueller ha detto a Yahoo Sports. “Vuole solo aggiungere qualcosa ed è per questo che vedi alcuni di questi acquisti. … E questa è sempre stata la nostra filosofia”.

Dai un’occhiata a come saranno i Saints nel 2022. Restituiscono la maggior parte dei contributori chiave alla loro difesa del 2021, che è arrivata terza nel DVOA difensivo di Football Outsiders ma ha sostituito la safety Marcus Williams con Mathieu e Maye. Running back Alvin Kamara è tornato. Il ricevitore Michael Thomas è tornato e sta bene. La linea offensiva è per lo più intatta tranne che per Terron Armstead, che si è guadagnato un lucroso accordo con i Miami Dolphins in free agency. E Winston si è ripreso dalla rottura dell’ACL della settimana 8.

Loomis ha quindi aggiunto un buon ricevitore di possesso in Landry e ha iniettato il dinamico Olave per potenziare il corpo di ricezione di Winston.

“Penso che saranno una delle squadre migliori del campionato, secondo me”, ha detto Mueller, “se ottengono un gioco coerente dal quarterback. Penso che stiano meglio quest’anno rispetto all’anno scorso”.

Loomis ha già fatto lo smontaggio completo. Quando ha sostituito Mueller nel 2002, Loomis ha scambiato la star del running back Ricky Williams con i Miami Dolphins per quattro scelte, di cui due al primo turno, ha inviato il placcaggio del Pro Bowl Willie Roaf ai Kansas City Chiefs e ha lasciato entrare il tackle difensivo La’Roi Glover libero arbitrio. Tutto in una bassa stagione.

E non ha funzionato.

I Saints hanno faticato nella mediocrità per anni prima che Loomis assumesse Payton e lo scambiasse per Brees nel 2006. Quell’anno, i Saints vinsero immediatamente la divisione e arrivarono al girone di divisione dei playoff. La precedente squadra di Loomis, i Seattle Seahawks, è andata alla postseason solo quattro volte durante i suoi 15 anni di mandato prima di seguire Mueller a New Orleans nel 2000.

Quindi perdona Loomis se non vuole tornare ad essere di nuovo una franchigia della metà inferiore della NFL.

James Winston è la chiave

I Saints non avevano un solido piano di quarterback in atto per un mondo post-Brees (nonostante l’esperienza di Payton a Taysom Hill), quindi Loomis punta ancora una volta sull’ex prima scelta assoluta a Winston per giocare abbastanza bene da mantenere i Saints a galla nel 2022.

È una decisione rischiosa se si considerano le strategie di successione di successo con i Green Bay Packers (da Brett Favre ad Aaron Rodgers) e Kansas City Chiefs (da Alex Smith a Patrick Mahomes), ma Winston si è rivelato un quarterback più che utile per i Saints prima del suo strappo ACL di fine stagione nella settimana 8.

Ha avuto la più alta percentuale di touchdown di qualsiasi quarterback nelle prime sette settimane della stagione e fino a quel momento ha lanciato solo tre intercetti. Il suo punteggio di 102,4 passante si è classificato all’11 ° posto e le sue yard per competizione all’ottavo. La percentuale di completamento di Winston e le yard passate erano al di sotto della media, ma i Saints detenevano ancora un record di 5-2 prima del suo infortunio.

“Non credo che si aspettino che Jameis elevi tutti gli altri”, ha detto Mueller. Vogliono solo che sia funzionale e capisca il sistema e faccia le giocate che gli vengono incontro. Non hanno bisogno di un eroe”.

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Winston inizialmente ha firmato un contratto di un anno solo nel 2021, in modo che abbia lasciato una possibile apertura per i Saints per uscire e aggiornare il loro quarterback nel draft, free agency o in uno scambio in questa bassa stagione. Anche se i Saints erano a un certo punto tra i corteggiatori di Deshaun Watson (che finì comunque per essere sospeso 11 partite), Loomis alla fine decise che Winston era la loro migliore opzione e gli firmò di nuovo con un contratto di due anni. Non hanno preso di mira un quarterback in una classe di leva percepita come debole o ingaggiato nessun altro in free agency come Mitchell Trubisky o Marcus Mariota.

“Hanno dato la migliore interpretazione a ciò che avevano a disposizione in questo momento”, ha detto Mueller. “Non credo che i Saints stiano voltando le spalle al futuro del quarterback. Pensano solo che Jameis gli dia le migliori possibilità quest’anno e lo scopriranno l’anno prossimo se non lo fa per qualsiasi motivo.

È questa la chiamata giusta per i Saints?

Esistono effettivamente tre diversi metodi per far avanzare la tua squadra dopo aver perso un giocatore a livello di franchising, a seconda della proprietà: uno smontaggio completo, in cui un GM nuovo di zecca e lo staff tecnico eliminano giocatori costosi o vecchi per scelte al draft e sgravio del tetto salariale; uno smontaggio parziale, in cui alcuni giocatori vengono ceduti ma il front office e gli allenatori rimangono per lo più intatti (pensa ai Seahawks in questo momento); e poi il reboot dei Saints, con lo stesso front office, roster e gran parte dello staff tecnico.

Una volta che i Saints hanno deciso di mantenere Loomis e promuovere Allen a capo allenatore invece di assumere un esterno, hanno deciso una direzione che alla fine si sarebbe appoggiata alla costruzione aggressiva del roster.

Lo scambio con la leva di Olave ha aiutato i Saints a trovare quello che credono essere il pezzo mancante della loro offesa. Hanno anche portato veterani per completare i punti di profondità traballanti in tutto il roster. E non hanno scambiato pezzi chiave che hanno alimentato la loro storia recente.

L’altro problema con una vera ricostruzione? Non sai mai quando ne uscirai. Guarda i New York Jets, che hanno saltato i playoff per 11 stagioni consecutive in testa alla classifica. O i Detroit Lions, che alla fine hanno abbracciato un vero smontaggio scambiando il quarterback di lunga data Matthew Stafford con uno stuolo di scelte nel 2021.

Per i santi, sentivano che questo era il miglior percorso da seguire.

“È l’unico modo in cui avrei mai pensato di farlo”, ha detto Mueller. “Non sono sorpreso che stiano cercando di portare avanti la squadra migliore quest’anno come possono. E penso che ogni anno dovresti essere all-in”.

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