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Coco Gauff non può fermarsi, non smetterà di incanalare la sua Serena Williams interiore agli US Open

Coco Gauff non può fermarsi, non smetterà di incanalare la sua Serena Williams interiore agli US Open


Coco Gauff festeggia dopo aver sconfitto Shuai Zhang durante il quarto round degli US Open di domenica. (Eduardo Munoz Alvarez / Associated Press)

No no no.

Il gioco non le sarebbe sfuggito. Il set non le sarebbe sfuggito. Il momento non sarebbe scivolato via.

Coco Gauff aveva usato la sua portata e velocità per raggiungere un tiro di Zhang Shuai e restituirlo con il suo rovescio pane e burro alla fine del secondo set della partita del quarto round domenica all’Arthur Ashe Stadium. Zhang ha risposto con un tiro al volo di dritto in rete. Non è stato all’altezza.

Mentre gli applausi di una folla turbolenta vorticavano intorno a lei, Gauff ha guardato verso i suoi allenatori e sostenitori e ha agitato il dito indice destro in un classico movimento di Dikembe Mutombo.

No, no, no. Non sarebbe stata fermata.

Per sottolineare il suo punto in seguito, la diciottenne della Florida ha copiato una mossa resa popolare dal duo rap/hip-hop delle City Girls di JT e Yung Miami, passandosi le dita dalle unghie lunghe davanti alla gola. Non è stato un taglio alla gola, ha detto in seguito, ma un modo per dire punto, la discussione è finita.

Quattro punti dopo, la discussione è finita quando Zhang ha segnato un rovescio. Gauff è stata vincitrice 7-5, 7-5 e per la prima volta ai quarti di finale agli US Open, confermando il suo secondo posto a sorpresa agli Open di Francia tre mesi fa.

L’ex prodigio che ha raggiunto gli ottavi di finale a Wimbledon tre anni fa è diventata una giovane donna premurosa che non disdegna di ridacchiare agli antichi rappresentanti dei media che erano all’oscuro delle City Girls o del gesto del “periodo”. Gauff, che è anche la numero 1 al mondo nel doppio ma ha perso al primo turno qui con la partner Jessica Pegula, è diventata più sicura del suo straordinario talento e più a suo agio con il suo posto in campo e nel mondo.

Da bambina aveva un poster di Serena Williams sulla parete della sua camera da letto. Ora è in grado di succedere a Williams come uno dei volti più importanti dello sport.

Coco Gauff torna domenica contro Shuai Zhang.

Coco Gauff torna domenica contro Shuai Zhang. (Julia Nikhinson/Associated Press)

Coco Gauff ottiene un ritorno durante la sua vittoria su Shuai Zhang domenica.

Coco Gauff ottiene un ritorno durante la sua vittoria su Shuai Zhang domenica. (Eduardo Munoz Alvarez / Associated Press)

“Penso che sia stata la speranza e penso che abbia la maturità e la capacità per farlo”, ha detto il commentatore di ESPN Pam Shriver. “Per essere il volto del tennis nello stesso senso di Serena è un duro, seguire qualcuno che ha vinto 23 major. E lei ovviamente deve vincerne uno per esserlo davvero. Ma lei ha tutta la presenza e poi un po’, fuori dal campo. È una personalità diversa da Serena ma molto simile nella loro lotta, nella loro competitività”.

La folla lo riconobbe e cantò il suo nome. Ha dovuto lavorare sodo per rimanere nella zona ed evitare di sorridere perché era così surreale.

“L’ho detto alla mia squadra dopo la partita, per qualche motivo sono molto più animato. Ho trovato tipo un brivido”, ha detto Gauff, che martedì affronterà la francese Caroline Garcia nei quarti di finale.

“Quando è il momento giusto, a volte non so nemmeno quale sarà la mia reazione dopo aver vinto un punto. Non stavo pensando a Mutombo quando l’ho fatto. Mi sento come un muro là fuori, mi stava correndo così tanto. È come, ‘Non puoi superarmi oggi.'”

Gauff non ha perso un set qui, ma è dovuta tornare due volte domenica per mantenerlo intatto. Zhang aveva preso un vantaggio di 5-4 nel set iniziale, ma Gauff ha tenuto il servizio nella partita successiva, si è guadagnata una pausa per un vantaggio di 6-5 e ha convertito il suo secondo set point. Zhang, la donna più anziana del quarto round qui a 33 anni, ha rotto il servizio di Gauff per prendere un vantaggio di 5-3 nel secondo set e ha avuto un set point nel nono gioco prima che Gauff si ritirasse e vincesse le ultime quattro partite.

“Penso di aver sempre lottato per ogni punto, ma penso di farlo in un modo più intelligente”, ha detto. “Penso che derivi semplicemente dall’imparare dallo stesso errore più e più e più volte.”

Il successo iniziale nel tennis non è una garanzia di prosperità a lungo termine. Naomi Osaka, che ha vinto il suo primo titolo del Grande Slam in singolo a 20 anni e il suo quarto pochi mesi dopo aver compiuto 23 anni, ha sofferto di depressione e ansia ed è scesa al 44° posto in classifica. Ha perso al primo turno qui. Ashleigh Barty si è allontanata dal tennis nel 2014 per schiarirsi le idee ed è tornata a vincere tre titoli Slam prima di ritirarsi sorprendentemente quest’anno a 25 anni, mentre era classificata n. 1 al mondo. Le richieste e la pressione possono essere opprimenti.

Ciò di cui Gauff ha più bisogno, anche più di quanto abbia bisogno di una seconda di servizio più forte e di una migliore presa sul dritto, è lo spazio per respirare. Ha bisogno di persone affidabili intorno a lei che lavorino per lei e non la vedano come un buono pasto.

Sembra godere di una situazione stabile. Vive a Delray Beach, in Florida, con i suoi genitori; suo padre, Corey, ha giocato a basket allo stato della Georgia e sua madre, Candi, ha gareggiato nell’atletica leggera dello stato della Florida. Ha due fratelli minori. È rappresentata dall’agenzia co-creata da Roger Federer, Team 8.

“È così premurosa per una persona così giovane, e penso che sia un complimento ai suoi genitori e alla sua vita familiare”, ha detto Shriver. “Sembra che lei abbia un’ancora così solida tra le generazioni della sua famiglia, i suoi fratelli, la sua squadra”.

Gauff ha detto che non poteva parlare per altri giocatori, ma ha detto che la sua famiglia non l’ha mai gravata. “Penso di certo di aver sentito la pressione. Di sicuro ho sentito le aspettative”, ha detto. “Ma penso anche a quello che ho in testa, quando calpestando il campo sento che tutto questo va via. Sono solo fortunato di essere in grado di trovare quella mentalità.

“Spero di poter rimanere in questa mentalità, ma non posso parlare per il futuro”.

Quel futuro è luminoso? Sì sì sì.

Questa storia è apparsa originariamente sul Los Angeles Times.

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