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Serena Williams chiude la carriera con una sconfitta al terzo turno, ma la sua eredità tennistica non potrà che crescere

Serena Williams chiude la carriera con una sconfitta al terzo turno, ma la sua eredità tennistica non potrà che crescere


Ajla Tomljanovic ha battuto Serena Williams in un’emozionante battaglia di tre ore venerdì sera agli US Open. (Al Bello/Getty Images)

Serena Williams, l’icona, la leggenda, la GOAT, ha perso al terzo turno degli US Open, segnando la sua ultima partita da tennista professionista.

L’australiana Ajla Tomljanovic ha battuto la Williams venerdì sera in un’emozionante battaglia, 7-5, 6-7 (4-7), 6-1, all’Arthur Ashe Stadium. La partita di tre ore ha avuto una rimonta selvaggia e lunga che si è conclusa con un acceso tiebreak nel secondo set prima che Tomljanovic abbia finalmente chiuso la partita nel terzo, ponendo fine a quella che sarà considerata una delle partite migliori e più viste di l’intero torneo.

“Mi dispiace davvero, solo perché amo Serena tanto quanto voi ragazzi e quello che ha fatto per me, per lo sport del tennis è incredibile”, Tomljanovic disse dopo la sua vittoria. “Non avrei mai pensato che avrei avuto la possibilità di interpretarla nella sua ultima partita quando ricordo di averla vista da piccola in tutte quelle finali. Questo è un momento surreale per me”.

Anche la Williams era salita sul 4-0 nel secondo set e sembrava pronta a forzarne un terzo. Eppure Tomljanovic, che ha vinto quattro partite consecutive chiudendo il primo set, si è fatta strada forzando il tiebreak. Ha quasi portato anche la Williams lì, ma la Williams è scappata con la vittoria per 7-4 per prolungare la partita.

Sebbene la Williams sia balzata 1-0 nel set finale, ha perso rapidamente i due successivi e sembrava esausta dopo più di due ore e mezza in campo. Tomljanovic è rotolato da lì, anche con apparentemente l’intero stadio contro di lei, per prendere il set finale e avanzare al quarto round, ponendo contemporaneamente fine alla carriera della Williams.

La Williams si è emozionata mentre usciva dal campo – ha pianto “lacrime felici, immagino” nella sua ultima intervista – e ha ringraziato i suoi genitori e sua sorella, Venus.

“Grazie mille, siete stati fantastici oggi. Vorrei aver giocato un po’ meglio. Grazie papà, so che state guardando. Grazie mamma”, ha detto Williams in campo. “Ringrazio solo tutti quelli che sono qui, sono stati dalla mia parte per così tanti anni, decenni. Oh mio Dio, letteralmente decenni. Ma tutto è iniziato con i miei genitori e si meritano tutto, quindi sono davvero grato per loro.

“Queste sono lacrime felici, immagino! Non lo so. E non sarei Serena se non ci fosse Venere, quindi grazie Venere.”

Williams è più di questa sconfitta

Una sconfitta come questa non è il modo in cui Williams voleva porre fine alla sua carriera, ma non è per questo che sarà ricordata. La sua carriera è troppo incredibile, troppo importante perché un momento qualsiasi possa definirla.

Williams raccolse per la prima volta una racchetta da tennis all’età di tre anni (anche se dice che erano 18 mesi), e in un certo senso, il suo destino fu segnato da lì. Come sorella minore della collega leggenda del tennis Venus Williams, ha trascorso del tempo a guardare Venus giocare, avere successo e fallire, il tutto mentre aspettava nell’ombra, imparando tutto ciò che poteva da ciò che vedeva.

Venus è entrata per prima sotto i riflettori, ma Serena l’ha seguita da vicino. È arrivata ufficialmente nel 1999, vincendo gli US Open, poi nel 2002-2003 ha ottenuto un’impresa che ora è chiamata Serena Slam: detenere tutti e quattro i titoli del Grande Slam contemporaneamente in due anni solari. Ha vinto gli Open di Francia del 2002, il titolo di Wimbledon nel 2002, gli US Open del 2002 e gli Australian Open del 2003. In ciascuna di queste finali, ha dovuto battere sua sorella per vincere il trofeo. Williams avrebbe vinto di nuovo il Serena Slam nel 2014-2015.

Non è mai riuscita a realizzare uno Slam del calendario (vincendo tutte e quattro le major nello stesso anno), ma è diventata la prima tennista della storia a ottenere un Career Golden Slam (vincendo tutte e quattro le major e la medaglia d’oro olimpica) sia in singolo che in doppio . La Williams è così dominante nei singoli che la sua carriera in doppio, giocando al fianco di Venus, viene spesso dimenticata. Come squadra di doppio, rimangono imbattuta nelle finali del Grande Slam, vincendone 14 e non perdendone mai una sola.

In tutto, Williams ha trascorso 319 settimane come tennista numero 1 della WTA al mondo. Solo Steffi Graf e Martina Navratilova hanno trascorso più tempo in vetta di lei. Anche se ha spesso scelto di concentrarsi sui Grandi Slam invece di giocare a lungo nel tour WTA, ha comunque vinto 73 titoli in singolo, il che è il suo quinto di tutti i tempi nella storia del tennis femminile. Ha conquistato 23 titoli del Grande Slam, il massimo nell’era Open, e uno dietro Margaret Court per il record di tutti i tempi.

Rompere i confini ha portato a sostegno e critiche

Sebbene la Williams fosse brava, in lei c’era di più, fare notizia e girare la testa in un modo che trascendeva il tennis e l’atletica in generale. Era audace e audace, non si preoccupava delle norme per le tenniste. Indossava abiti che nessuno aveva mai visto su un campo da tennis, sfoggiando colori vivaci, tute e tutù. Portava i capelli come voleva, in trecce, perline, lisci e naturali. Ha mostrato il suo corpo con orgoglio, rifiutandosi di nascondere i muscoli per cui ha lavorato così duramente. È diventata un’icona della moda, apparendo da sola sulla copertina di Vogue, disegnando più linee di abbigliamento e diventando una modella di costumi da bagno di Sports Illustrated.

Allo stesso tempo, ci sono stati pochi atleti che hanno ispirato una tale passione da parte del pubblico, sia a favore che contro di lei. È stata criticata per i suoi capelli e i suoi abiti da tennis. È stata criticata per essere troppo muscolosa e troppo rumorosa quando suonava. È stata criticata per aver portato la razza nel tennis. La Williams non era una giocatrice perfetta e non è un’umana perfetta, quindi alcune critiche si sono guadagnate, come quando è stata chiamata ad essere troppo egoista e combattiva dopo la sua lunga discussione in campo con l’arbitro di sedia durante gli US Open Women’s 2018 finale contro Naomi Osaka, che ha poi perso.

Ma anche quell’esempio ha una svolta razzista. Dopo quella partita, un giornale australiano ha stampato un cartone animato razzista di Williams, usando stereotipi razziali per ritrarla come un essere animalesco eccessivamente muscoloso con una faccia da scimmia e labbra enormi, mentre Osaka è stata disegnata come una bionda donna bianca. Alcune delle critiche di Williams erano giuste e guadagnate, ma alcune, sia all’interno che all’esterno del tennis, derivavano dal suo essere una donna di colore che ha osato sfidare le norme femminili bianche di questo sport.

L’eredità di Williams è immensa

La Williams è stata così brava per così tanto tempo che negli ultimi anni ha gareggiato contro giocatori che hanno iniziato a giocare a tennis perché l’hanno vista farlo. Sono la Serena Generation, suonano a modo loro e con il proprio stile, ma portano con sé parte della Williams ogni volta che suonano.

Ecco perché la sua eredità non farà che crescere. La Serena Generation non è statica, perché la sua storia nello sport continuerà a influenzare le ragazze e le donne di tutto il mondo, che giochino a tennis o meno. E le donne che sono state ispirate da Williams ispireranno una generazione tutta loro, portandola nel futuro molto tempo dopo aver smesso di gareggiare. Venus e Serena hanno camminato in modo che giocatori come Coco Gauff potessero correre. E Gauff sta correndo in modo che altri in futuro possano volare.

La Williams è stata dominante per così tanto tempo e nello sport individuale si tratta tanto della preparazione mentale e delle prestazioni quanto del fisico. L’unico vero confronto che puoi fare è Tiger Woods, che ha anche giocato in uno sport da solista. Entrambi hanno avuto un enorme successo in un modo che trascendeva lo sport. Entrambi hanno sfidato le norme bianche e la storia in gran parte bianca dei loro sport. Ed entrambi sono riusciti a non raggiungere un traguardo storico nei loro sport: Williams si ritirerà solo per un titolo importante prima di pareggiare i 24 titoli del Grande Slam di Margaret Court, e Woods rimane tre titoli importanti dietro a Jack Nicklaus per il record di tutti i tempi.

Ma se non essere all’altezza non definisce l’eredità di Woods, di certo non definisce quella di Williams. Sia che tu guardi alla sua carriera nel suo insieme oa livello micro, ha fatto cose che nessuno aveva previsto o aspettato. Ad esempio, anche dopo oltre un decennio di eccellenza, nessuno avrebbe potuto immaginare che avrebbe (o avrebbe potuto) vincere gli Australian Open 2017 mentre era incinta di otto settimane. Poi ha saltato un anno intero di competizione dopo che un taglio cesareo d’urgenza le ha fatto sviluppare un’embolia polmonare che l’ha tenuta costretta a letto per sei settimane. Non molti si aspettavano che ne emergesse con la stessa forza e spinta che aveva un tempo, ma lo ha fatto comunque, tornando nel 2018 per raggiungere la finale in quattro Grandi Slam e le semifinali in altri due.

Ora, dopo aver fatto (quasi) tutto ciò che ha sempre voluto fare nel tennis, va avanti. Per concentrarsi sulla sua società di capitale di rischio, per espandere la sua famiglia e fare quello che diavolo vuole. Se l’è guadagnata.

Non c’è nessuno come Serena Williams e non ci sarà più nessuno come lei. Non ha solo cambiato lo sport del tennis; ha cambiato il mondo.

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