La minaccia di un incidente sui cieli del Mississippi termina con l’arresto del pilota


RIPLEY, Miss. (AP) – Un lavoratore dell’aeroporto che sapeva decollare ma non atterrare ha rubato un piccolo aeroplano sabato e ha minacciato di schiantarlo contro un Walmart, girando per cinque ore su Mississippiani nervosi prima di terminare il volo in sicurezza in un campo di soia dove la polizia lo ha arrestato.

Cory Wayne Patterson, 29 anni, è rimasto illeso dopo il brusco atterraggio poco dopo aver pubblicato un messaggio di addio ai suoi genitori e alla sorella su Facebook, hanno detto le autorità in una conferenza stampa. Il messaggio diceva che “non ha mai voluto ferire nessuno”.

Dopo una mattinata ansiosa trascorsa a guardare il percorso tortuoso dell’aereo sopra la sua testa, il sindaco di Tupelo Todd Jordan ha definito la risoluzione “lo scenario migliore”.

Nessuno è rimasto ferito.

Patterson è stato impiegato per rifornire gli aerei dell’aeroporto regionale di Tupelo, dandogli accesso al bimotore Beechcraft King Air C90A, ha detto il capo della polizia John Quaka.

Non si sapeva immediatamente perché, poco dopo le 5 del mattino, l’impiegato decennale della Tupelo Aviation fosse decollato con l’aereo a pieno regime. Quindici minuti dopo, Patterson ha chiamato un addetto ai servizi di emergenza della contea di Lee per dire che aveva intenzione di far schiantare l’aereo contro un Tupelo Walmart, ha detto Quaka. Gli agenti hanno evacuato le persone dal Walmart e da un vicino minimarket.

“Questo è più probabilmente un crimine di opportunità”, ha detto Quaka, aggiungendo che la torre dell’aeroporto non è aperta fino alle 6 del mattino

I negoziatori della polizia sono stati in grado di stabilire un contatto durante il volo e convincere Patterson ad atterrare, ma non sapeva come. È stato guidato da un pilota privato a quasi atterrare all’aeroporto di Tupelo, ma ha interrotto il tentativo all’ultimo minuto e ha ripreso il volo, hanno detto le autorità.

Un negoziatore ha ristabilito il contatto intorno alle 10 del mattino e ha appreso che Patterson era atterrato in un campo ed era illeso, ha detto Quaka. L’aereo è atterrato vicino a Ripley, Mississippi, a circa 85 miglia (140 chilometri) a sud-est di Memphis, nel Tennessee, e a circa 45 miglia (70 chilometri) a nord-ovest di Tupelo.

“Ci sono danni, ma che ci crediate o no, l’aereo è intatto”, ha detto il capo ai giornalisti.

Patterson, la cui pagina Facebook diceva di essere di Shannon, è stato accusato di furto aggravato e minaccia terroristica. Quaka ha detto che anche le autorità federali potrebbero sporgere denuncia. La polizia ha detto che si ritiene che Patterson non sia un pilota autorizzato, ma ha alcune istruzioni di volo.

Jordan ha detto che Patterson ha contattato i membri della famiglia durante il volo. Il sindaco ha detto che spera che Patterson “ottenga l’aiuto di cui ha bisogno”.

“Scusa a tutti. Non ho mai voluto fare del male a nessuno. Amo i miei genitori e mia sorella, non è colpa tua. Arrivederci”, leggi il messaggio Facebook di Patterson pubblicato verso le 9:30

Peter Goelz, ex amministratore delegato del National Transportation Safety Board, ha affermato che la vulnerabilità dei piccoli aeroporti, che si rivolgono a piccoli aerei e jet aziendali, preoccupa da anni gli esperti di sicurezza.

“Se hai un pilota addestrato che può entrare e prendere un business jet, hai un’arma piuttosto letale lì”, ha detto.

Roxanne Ward, residente a Ripley, ha detto all’Associated Press di aver seguito l’aereo online ed è andata a casa di suo suocero con l’intenzione di andare nel seminterrato per sicurezza. Ha detto di aver sentito il tonfo quando l’aereo ha colpito il suolo nella proprietà di suo suocero.

Lei e altri sono saliti su quattro ruote per cavalcare.

“Non appena si è schiantato, la polizia era lì e aspettava”, ha detto Ward, che ha osservato da lontano. “La polizia lo ha convinto a uscire. Gli hanno urlato ‘Braccia in aria’”. Ha detto che il pilota è sceso dall’aereo senza resistere alla polizia.

Michael Cannders, direttore dell’Aviation Center presso il Farmingdale State College di New York, ha definito l’incidente “un campanello d’allarme” per gli aeroporti dell’aviazione generale e il loro personale.

La Transportation Security Administration richiede una formazione annuale che enfatizzi un approccio “vedi qualcosa, dì qualcosa” per cercare di prevenire uno scenario come quello che la polizia crede si sia verificato a Tupelo, un dipendente con accesso agli aerei, ha detto Cannders.

“Questa stessa cosa è discussa nel corso, il potenziale accesso a qualcuno e l’intenzione di fare danni”, ha detto. “Dipende da tutti coloro che lavorano in un aeroporto. Se vedi qualcuno che non riconosci o qualche attività insolita, dovresti segnalarlo”.

Un servizio di tracciamento dei voli online ha mostrato il percorso vorticoso dell’aereo attraverso il cielo all’inizio di sabato.

Leslie Criss, una direttrice di una rivista che vive a Tupelo, si è svegliata presto e stava guardando la situazione in TV e sui social media. Molti dei suoi amici erano fuori a guardare l’aereo che girava sopra la sua testa.

“Non ho mai visto niente di simile in questa città”, ha detto Criss ad AP. “È un modo spaventoso di svegliarsi di sabato mattina”.

Goelz ha affermato che la FAA e il Dipartimento per la sicurezza interna probabilmente esamineranno l’incidente e pubblicheranno una guida incentrata sul rafforzamento della sicurezza, una prospettiva potenzialmente costosa.

“Per un aeroporto come Tupelo, per loro aumentare la sicurezza per sabato mattina alle 5 del mattino, quando la loro torre non apre fino alle 6, è costoso”, ha detto Goelz. “Non avranno i fondi a meno che i federali non li forniscano”.

Il dramma dell’aereo si è svolto quando decine di migliaia di tifosi di football del college si sono diretti nel nord del Mississippi per le partite di calcio del sabato all’Università del Mississippi a Oxford e alla Mississippi State University di Starkville. Tupelo è tra queste due città.

Jane e Daniel Alsup erano in piedi nel loro cortile, vicino al punto in cui l’aereo era atterrato, e lo guardavano girare a bassa quota sopra i pini e le querce.

“Se n’è andato per un po’, poi l’abbiamo sentito tornare. Solo pochi secondi dopo, abbiamo sentito un grande vecchio “flump” ed è atterrato nel campo di soia”, ha detto Jane Alsup.

Daniel Alsup ha detto che l’aereo è atterrato dall’altra parte di alcuni alberi, quindi non l’hanno visto colpire il suolo.

“Questo era il posto migliore in cui sarebbe potuto accadere”, ha detto del sito di atterraggio rurale.

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Wagster Pettus riportato da Jackson, Mississippi. Gli scrittori dell’Associated Press Michael Balsamo a New York, Kathleen Foody a Chicago e Paul Wiseman a Martinsburg, West Virginia, hanno contribuito a questo rapporto.

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