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LIV vs. PGA è una battaglia pesante per l’anima del golf

LIV vs. PGA è una battaglia pesante per l'anima del golf


È una battaglia pesante per l’anima del gioco: i vecchi metodi e i vecchi soldi del PGA contro i cambiamenti audaci e i soldi del sangue sostenuti dai sauditi del tour LIV, una lotta in corso che ha diviso questo sport in due, senza lasciare una risposta facile come a dove tutto va da qui.

L’endgame è incerto, ma il prossimo round del combattimento è impossibile da perdere, fermandosi alle nostre porte con il LIV Golf Invitational Boston che si terrà venerdì, sabato e domenica al The International di Bolton.

Pochi giorni dopo che la PGA ha ufficialmente chiuso la sua stagione con una fine drammatica e redditizia per la serie di playoff della FedEx Cup ad Atlanta, e pochi mesi dopo che Boston ha ospitato uno dei gioielli della corona dello sport con gli US Open al The Country Club di Brookline, è il turno di LIV sul ring.

Il loro marchio del gioco – “Golf, solo più forte”, lo chiamano – può dare un pugno ad eliminazione diretta?

Sono i familiari quattro giorni di competizione del PGA con un taglio dopo due round contro i tre giorni di gioco senza taglio di LIV, una distinzione che in realtà ha ispirato il nome di LIV, che rappresenta il numero romano per 54, come in 54 buche.

Sono i tee time di un giorno della PGA che accolgono i capricci di Madre Natura nell’equazione competitiva contro i colpi di fucile di LIV che mirano a portarla fuori dal gioco.

Sono i singoli giocatori della PGA che combattono solo per se stessi contro l’elemento della squadra di LIV che alza la posta in gioco.

È la differenza tra i pagamenti dei premi, con la tradizione del guadagno per vincita della PGA rispetto ai pagamenti garantiti di LIV e ai redditizi contratti anticipati.

Ed è il denaro, con i cordoni della borsa notoriamente stretti della PGA forzati ad aprirsi di fronte alle tasche senza fondo di LIV.

“Quello che ha fatto al mondo del golf professionistico maschile è stato fatto a pezzi, il che è un peccato”, ha detto Rory McIlroy dopo la sua vittoria nel Tour Championship ad Atlanta. “Penso che ci siano modi per aggiustarlo e rimetterlo insieme. Ma con tutto il resto che sta succedendo in questo momento, non vedo che accadrà in futuro”.

Rory McIlroy, che è diventato il volto della resistenza del PGA Tour alla serie LIV, ha vinto il Tour Championship all’East Lake Golf Club di Atlanta lo scorso fine settimana.Sam Greenwood/Getty

Ogni lato guadagna punti

La lotta è iniziata, con una raffica di pugni che non si è fermata da quando il gioco è stato diviso dal controverso arrivo del tour rinnegato. Da quando LIV ha debuttato il 9 giugno a Londra, il ciclo di notizie in corso e spesso controverso dichiara apparentemente vincitori alternativi di round.

La PGA ha appena segnato alla fine della FedEx Cup, non solo per il modo in cui McIlroy ha drammaticamente superato Scottie Scheffler cancellando uno svantaggio di sei colpi della domenica, ma che è stato lo stesso McIlroy – l’uomo che è emerso, insieme a Tiger Woods, come il difensore più feroce della PGA. Woods, i cui 46 anni e il cui corpo riparato chirurgicamente lo limitano a rare apparizioni competitive, è volato in Delaware prima del penultimo evento FedEx espressamente per rafforzare il supporto PGA.

Dall’inizio della scissione, i punti nella corte dell’opinione pubblica sono andati in gran parte al PGA, che ha rapidamente rivendicato il livello morale sulla scia del record dei diritti umani di un regime dell’Arabia Saudita che sta investendo miliardi di dollari nel tour LIV . Ma anche altre settimane sono andate per il verso giusto, come il prevalere in una causa in cui i giocatori della LIV hanno fatto causa per competere nella FedEx Cup, e il recente annuncio di nuove strutture competitive e retributive all’interno del tour esistente. O anche il rapporto più recente che la star giapponese ed ex campione del Masters Hideki Matsuyama rimarrà con il PGA Tour.

Scegli un’altra settimana, tuttavia, e i round sono andati come LIV, quando ricorda al mondo che nessuno sport ha le mani libere dalle polemiche, quando attira ancora più top player dai ranghi della PGA come il numero 2 del mondo Cameron Smith di L’Australia, il campione in carica del British Open, o gli americani Cameron Tringale e Harold Varner III, o mentre si prepara per una seconda stagione completa che conterrà 12 franchise in località internazionali.

L’ex star del PGA Tour Greg Norman (secondo da destra) è il CEO di LIV Golf. Era con (da sinistra a destra) Yasir Al-Rumayyan, governatore del Fondo per gli investimenti pubblici dell’Arabia Saudita, ex presidente Donald Trump, e Majed Al-Sorour, CEO di Golf Saudi, a un torneo LIV a Bedminster, NJ, a luglio.Seth Wenig/Associated Press

Questo è chiaro: mentre il calendario può indicare che l’estate sta finendo, l’estate del malcontento del golf non mostra segni di raffreddamento. Il caldo è acceso perché LIV, con le sue tasche profonde, idee audaci e elenco di disertori che hanno seguito Phil Mickelson e Greg Norman, è emerso come una minaccia legittima e perché il PGA, con difensori fedeli come Woods e McIlroy, sta combattendo.

“Ragazzi che stanno pensando in un modo o nell’altro, onestamente, non mi interessa in un modo o nell’altro, non importa per me se se ne vanno”, ha detto McIlroy. “Ma vorrei che fossero completamente informati; Non voglio che le persone prendano decisioni dopo aver sentito solo da una parte.

“I ragazzi possono fare quello che vogliono, prendere la decisione migliore per se stessi e per le famiglie; Voglio solo che lo facciano sulla base di tutti i fatti”.

Scambiare colpi verbali

Il tono conciliante di McIlroy non è sempre ripreso dagli altri, ed è molto probabilmente rappresentativo di una riluttante accettazione del fatto che LIV non se ne andrà. Dai primi rumori e voci sull’arrivo della nuova lega alle invettive e alla rabbia per le ammissioni ambigue del membro fondatore Mickelson sul controverso fondo di investimento dell’Arabia Saudita che l’avrebbe pagato, ci sono stati momenti in cui sembrava che LIV non sarebbe accaduto.

I tempi in cui McIlroy lo chiamava “morto nell’acqua” o membri del tour come Dustin Johnson e Bryson DeChambeau dichiaravano pubblicamente la loro lealtà al PGA solo per poi concludere contratti multimilionari con LIV. Il momento in cui Norman, la forza trainante della creazione dietro un’idea che ha spinto per quasi 30 anni, ha respinto una domanda sul coinvolgimento dei sauditi nell’omicidio del giornalista Jamal Khashoggi dicendo: “Tutti commettiamo errori”.

O, naturalmente, il momento in cui il commissario del PGA Tour Jay Monahan ha dichiarato unilateralmente che qualsiasi giocatore in competizione per LIV sarebbe stato automaticamente sospeso dal PGA Tour, una posizione che ha mantenuto in modo conciso e inequivocabile a East Lake, rispondendo alla domanda se potesse vedere il potenziale ritorno futuro dei giocatori LIV con un semplice “No”.

Alla domanda sul perché no, ha detto: “Si sono uniti alla LIV Golf Series e hanno preso quell’impegno. Per la maggior parte di loro, hanno preso impegni pluriennali. Come sono stato chiaro in tutto, ogni giocatore ha una scelta e rispetto la sua scelta, ma ce l’hanno fatta. Abbiamo fatto il nostro. Continueremo a concentrarci sulle cose che controlliamo e diventeremo sempre più forti”.

Phil Mickelson, sei volte vincitore di major, era in campo quando la serie LIV è iniziata con un evento fuori Londra a giugno. ADRIAN DENNIS/AFP tramite Getty Images

Con il quarto dei sette eventi LIV in programma per la stagione regolare (seguiti da un finale di campionato a squadre) pronti per il tee, la nuova organizzazione è pronta a rispondere. I commenti vanno da una dichiarazione ufficiale in risposta ai cambiamenti PGA annunciati da Monahan mercoledì scorso – “LIV Golf è chiaramente la cosa migliore che sia mai accaduta per aiutare le carriere dei golfisti professionisti” – alla reazione forse meno sarcastica ma più indignata di Lee Westwood, ora un giocatore di golf LIV, che ha detto a Golf Digest:

“Rido per quello che hanno inventato i giocatori del PGA Tour. È solo una copia di ciò che sta facendo LIV. Ci sono molti ipocriti là fuori. Dicono tutti che LIV è “non competitivo”. Puntano tutti sull’aspetto senza tagli di LIV e sui “campi corti”. Ora, stranamente, stanno proponendo 20 eventi che assomigliano molto a LIV.

“Speriamo che a un certo punto si strozzeranno tutti con le loro parole. E si spera che saranno ritenuti responsabili come lo siamo stati noi nei primi giorni”.

La lotta è iniziata

Ciascuna parte crede in ciò che ha da vendere. Per McIlroy, Woods et al, restare con il PGA significa restare con la migliore concorrenza del mondo. Il PGA Tour è ancora l’unica via per i veri gioielli della corona del golf, i quattro titoli principali al Masters, al PGA, agli US Open e al British Open. Il PGA Tour è il luogo della storia, di Jack Nicklaus, di Arnold Palmer, di Tiger Woods.

“Tutti stanno cercando di raggiungere il livello più alto del golf professionistico, che è il PGA Tour”, ha detto McIlroy. “Alla fine, il PGA Tour farà quello che sta per fare, LIV farà quello che sta per fare e, a questo punto, Jay ha detto meglio che il PGA Tour sta cercando di controllare ciò che possono controllare e proporre il miglior prodotto su cui le persone possono sintonizzarsi.

Queste erano le idee spinte da Monahan all’inizio di East Lake, annunciando i cambiamenti che includono un livello di eventi di alto livello all’interno del programma esistente che includerà i giocatori con il punteggio più alto del gioco, una garanzia che quei migliori giocatori si riuniranno in 20 eventi all’anno , denaro garantito per i principianti e pagamenti più elevati a più giocatori di golf dal Player Impact Program, che premia il coinvolgimento dei fan, nonché i piazzamenti e le classifiche.

Crea una partnership ufficiale con Woods e McIlroy in una nuova competizione di abilità di tipo “Monday Night Football” ed è impossibile ignorare quanto i cambiamenti riecheggiano così tanto di ciò che LIV pretende di essere.

Golf, solo più forte: lo slogan ufficiale di LIV. Un torneo di golf, sì, ma che inizia con un vero conto alla rovescia. La lotta è iniziata, con il prossimo round in arrivo su un campo da golf vicino a te.


Tara Sullivan è una giornalista del Globe. Può essere contattata all’indirizzo [email protected] Seguila su Twitter @Globe_Tara.

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